SAHELANTHROPUS TCHADENSIS, EVIDENCIA POSCRANEAL DE BIPEDALISMO

Última revisión 24/08/2022

La adquisición del bipedalismo se considera un paso decisivo en la evolución humana. Sin embargo, no hay consenso sobre sus modalidades y edad, sobre todo por la falta de restos fósiles. Un equipo de investigación, en el que participaron investigadores del CNRS, la Universidad de Poitiers y sus socios chadianos, examinó tres huesos de las extremidades del representante humano más antiguo identificado actualmente,  Sahelanthropus tchadensis . Publicado en  Nature el 24 de agosto de 2022, este estudio* refuerza la idea de que el bipedalismo se adquirió muy temprano en nuestra historia, en un momento todavía asociado con la capacidad de moverse en cuatro extremidades en los árboles.

Con 7 millones de años,  Sahelanthropus tchadensis  es considerada la especie representativa más antigua de la humanidad. Su descripción se remonta a 2001 cuando la Misión Paleoantropológica Franco-Chadiana (MPFT) descubrió los restos de varios individuos en Toros-Menalla en el desierto de Djurab (Chad), incluido un cráneo muy bien conservado. Este cráneo, y en particular la orientación y posición anterior del foramen magnum donde se inserta la columna vertebral, indica un modo de locomoción sobre dos piernas, lo que sugiere que era capaz de bipedalismo.

Además del cráneo, apodado Toumaï, y fragmentos de mandíbulas y dientes que ya han sido publicados, la localidad de Toros-Menalla 266 (TM 266) arrojó dos cúbitos (hueso del antebrazo) y un fémur (hueso del muslo). Estos huesos también se atribuyeron a  Sahelanthropus  porque no se encontró ningún otro primate grande en el sitio; sin embargo, es imposible saber si pertenecen al mismo individuo que el cráneo. Paleontólogos de la Universidad de Poitiers, el CNRS, la Universidad de N’Djamena y el Centro Nacional de Investigación para el Desarrollo (CNRD, Chad) publicaron su análisis completo en  Nature  el 24 de agosto de 2022.

El fémur y el cúbito se sometieron a una batería de medidas y análisis, tanto de su morfología externa, como de sus estructuras internas mediante microtomografía: medidas biométricas, morfométricas geométricas, indicadores biomecánicos, etc. Estos datos se compararon con los de una muestra relativamente grande. de simios existentes y fósiles: chimpancés, gorilas, orangutanes, simios del Mioceno y miembros del grupo humano ( Orrorin ,  Ardipithecus , australopitecinos, Homo antiguo  ,  Homo sapiens ).

La estructura del fémur indica que  Sahelanthropus  solía ser bípedo en el suelo, pero probablemente también en los árboles. Según los resultados de los cúbitos, este bipedalismo coexistía en ambientes arbóreos con una forma de cuadrupedalismo, es decir, la trepa arbórea facilitada por agarres firmes de las manos, claramente diferente a la de los gorilas y chimpancés que se apoyan en la parte posterior de sus falanges.

Las conclusiones de este estudio, incluida la identificación del bipedalismo habitual, se basan en la observación y comparación de más de una veintena de características del fémur y el cúbito. Son, con mucho, la interpretación más parsimoniosa de la combinación de estos rasgos. Todos estos datos refuerzan el concepto de una locomoción bípeda muy temprana en la historia humana, aunque en esta etapa también se practicaban otros modos de locomoción.

Este trabajo fue apoyado por el Ministerio francés para Europa y Asuntos Exteriores, el Gobierno de Chad, la Agencia Nacional de Investigación de Francia (ANR), la Región de Nouvelle-Aquitaine, el CNRS, la Universidad de Poitiers y la representación francesa en Chad. Está dedicado a la memoria del difunto Yves Coppens, precursor e inspirador del trabajo del MPFT en el desierto de Djourab.

Izquierda: modelos 3D del material poscraneal de Sahelanthropus tchadensis. De izquierda a derecha: el fémur, en vista posterior y medial; los cúbitos derecho e izquierdo, en vista anterior y lateral. Derecha: Ejemplo de análisis realizado para interpretar el modo locomotor de Sahelanthropus tchadensis. Mapa de variación del grosor cortical en 3D para los fémures de (de izquierda a derecha) Sahelanthropus, un humano existente, un chimpancé y un gorila (en vista posterior). Este análisis nos permite comprender las variaciones de las restricciones mecánicas sobre el fémur e interpretar estas restricciones en términos del modo locomotor © Franck Guy / PALEVOPRIM / CNRS – Universidad de Poitiers.
Sesión de trabajo de colección entre Franck GUY (izquierda) y Guillaume DAVER (derecha), en el laboratorio PALEVOPRIM, Poitiers (CNRS/Universidad de Poitiers) © Franck Guy / PALEVOPRIM / CNRS – Universidad de Poitiers.


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