ESTUDIO DE ‘LITTLE FOOT’ ARROJA NUEVA LUZ SOBRE LA LOCOMOCIÓN ANTIGUA

Última revisión 21/04/2022

El análisis de alta tecnología ha revelado nueva información intrigante sobre «Little Foot», un fósil de Australopithecus de Sudáfrica de 3,67 millones de años. La nueva investigación apoyada por la Fundación Leakey sobre la parte superior del famoso fósil abre una ventana a un período fundamental en la evolución humana.

Secuencia de imágenes que muestran la reconstrucción del hombro de Little Foot © Khristian Carlson.

El ensamblaje del hombro de Little Foot resultó ser clave para interpretar una rama temprana del árbol evolutivo humano. Un estudio realizado por un equipo internacional de investigadores, incluidos científicos de la  Escuela de Medicina Keck de  la Universidad del Sur de California, se centró en la llamada  cintura pectoral, que incluye las clavículas, los omóplatos y las articulaciones.

Aunque otras partes de Little Foot, especialmente sus piernas, muestran características parecidas a los humanos para caminar erguido, los componentes de los hombros son claramente simiescos, los brazos de soporte son sorprendentemente adecuados para suspenderse de las ramas o subir y bajar de los árboles en lugar de lanzar un proyectil o colgar a horcajadas sobre el torso como humanos.

El fósil de Little Foot proporciona la mejor evidencia hasta ahora de cómo los ancestros humanos usaban sus brazos hace más de 3 millones de años, dijo  Kristian J. Carlson , autor principal del estudio y profesor asociado de ciencias clínicas anatómicas integradoras en la Escuela de Medicina Rizar.

“Little Foot es la piedra de Rosetta para los primeros ancestros humanos”, dijo. «Cuando comparamos el conjunto del hombro con humanos y simios vivos, muestra que el hombro de Little Foot probablemente era un buen modelo del hombro del ancestro común de los humanos y otros simios africanos como los chimpancés y los gorilas».

Es probable que las características simiescas atraigan una intriga considerable, ya que los equipos científicos de todo el mundo han estado examinando diferentes partes del esqueleto para encontrar pistas sobre los orígenes humanos. El estudio dirigido por la USC, en el que también participaron investigadores de la Universidad de Wisconsin, la Universidad de Liverpool y la Universidad de Witwatersrand en Sudáfrica, entre otros, se publicó hoy en el  Journal of Human Evolution .

La revista dedicó un número especial a los análisis de Little Foot de un grupo de investigación global, que analizó otras partes del esqueleto de la criatura. El proceso es algo parecido a la historia de los ciegos y el elefante, cada uno examinando una parte en coordinacion con otras para explicar la totalidad de algo que no se entiende completamente.

El fósil de Little Foot es un espécimen raro porque es un esqueleto casi completo de un individuo de Australopithecus mucho más antiguo que la mayoría de los otros ancestros humanos. La criatura, probablemente una hembra anciana, medía unos 4 pies de alto con largas piernas aptas para el movimiento bípedo cuando tuvieron unos 3,67 millones de años. Llamado «pequeño pie» porque los primeros huesos recuperados consistían en unos pocos huesos pequeños del pie, los restos fueron descubiertos en una cueva en Sudáfrica en la década de 1990. Los investigadores han pasado años excavándolo de su revestimiento de roca y sometiéndolo a análisis de alta tecnología.

Si bien no es tan conocido como el esqueleto de Lucy, otro individuo de Australopithecus descubierto en el este de África en la década de 1970, Carlson dijo que Little Foot es más antiguo y más completo.

El equipo de investigación se concentró en los ensamblajes de los hombros Little Foot porque proporciona el ejemplo más antiguo e intacto de esta anatomía jamás encontrada. Esos huesos tienen pistas reveladoras de cómo se mueve un animal. En la evolución humana, dijo, estas partes tuvieron que cambiar de forma antes de que nuestros ancestros pudieran vivir una vida libre de árboles, caminar por la sabana abierta y usar sus brazos para otras funciones además de soportar el peso del individuo.

Los científicos compararon las partes de los hombros de la criatura con simios, homínidos y humanos. Little Foot era una criatura adaptada a vivir en los árboles porque la cintura pectoral sugiere una criatura que trepaba a los árboles, colgaba debajo de las ramas y usaba sus sobre la cabeza manos para soportar su peso.

Por ejemplo, la escápula, u omóplato, tiene una cresta grande y alta para unir músculos pesados ​​similares a los gorilas y chimpancés. La articulación del hombro, donde se conecta el húmero, se asienta en un ángulo oblicuo, útil para estabilizar el cuerpo y disminuir las cargas de tensión en los ligamentos del hombro cuando un simio cuelga debajo de las ramas. El hombro también tiene una estructura de refuerzo robusta y simiesca, la barra ventral. Y la clavícula tiene una curva distintiva en forma de S que se encuentra normalmente en los simios.

Esas conclusiones significan que las similitudes estructurales en el hombro entre los humanos y los simios africanos son mucho más recientes y persistieron por mucho más tiempo de lo que se ha propuesto, dijo Carlson.

«Vemos evidencia incontrovertible en Little Foot de que el brazo de nuestros antepasados ​​​​hace 3,67 millones de años todavía se usaba para soportar un peso sustancial durante los movimientos arbóreos en los árboles para trepar o colgar debajo de las ramas», dijo. «De hecho, en base a comparaciones con humanos y simios vivos, proponemos que la morfología y función del hombro de Little Foot es un buen modelo para el ancestro común de humanos y chimpancés hace 7 u 8 millones de años».

Los científicos pueden lograr imágenes ciertamente claras de los fósiles. Eso es porque los huesos, minuciosamente excavados durante muchos años, están en buenas condiciones y excepcionalmente completos. Los científicos los examinan usando escaneos micro-CT, que pueden detectar características diminutas en la superficie de un objeto, mirar en el interior de un hueso, medir la densidad de un objeto y generar un modelo 3D sin dañar el fósil.



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