TOUMAï, NUESTRO SUPUESTO ANCESTRO HUMANO MÁS ANTIGUO PUDO NO SER BÍPEDO

Última revisión 18/04/2022

Después de más de una década en el limbo, finalmente se ha descrito científicamente un fósil crucial relacionado con un ser humano primitivo. El hueso de la pierna sugiere que Sahelanthropus tchadensis, la primera especie generalmente considerada como un humano primitivo u homínido, no caminaba sobre dos piernas y, por lo tanto, puede que no sea un homínido en absoluto, sino que estaba más estrechamente relacionado con otros simios como los chimpancés.

Un artículo de un grupo rival, aún no revisado por pares, lo cuestiona. Estos estudios son el último giro en una amarga saga en la que se ha ocultado la publicación del fósil y se ha ignorado su existencia.

«Hemos estado esperando la publicación de este fémur durante muchos años», dice Kelsey Pugh del Museo Americano de Historia Natural en Nueva York.

Michel Brunet de la Universidad de Poitiers en Francia y sus colegas descubrieron los restos de Sahelanthropus tchadensis en Chad en 2001. El equipo describió un cráneo, llamado Toumaï, junto con fragmentos de mandíbula inferior y algunos dientes (Nature).

Brunet y sus colegas siempre han sostenido que Sahelanthropus generalmente caminaba sobre dos piernas, como los humanos modernos pero a diferencia de los chimpancés y otros simios. Esto se basó en un análisis de la base del cráneo, lo que sugiere que la columna se mantuvo erguida.

Muchos otros investigadores han argumentado que esto no es evidencia suficiente para el bipedalismo. Es fundamental resolver este problema porque se dice que los huesos de Sahelanthropus tienen 7 millones de años, mucho más que otros parientes humanos como el Australopithecus.

Si fuera un bípedo, sería el homínido más antiguo conocido. De lo contrario, puede que no esté tan cerca de nosotros.

Los investigadores encontraron un fémur o hueso del muslo, así como dos cúbitos o huesos del antebrazo; ayudaría a aclarar el asunto pero no publicaron nada sobre ellos durante casi dos décadas, lo que generó críticas de colegas. Brunet no respondió a una solicitud de comentarios de New Scientist. Los huesos fueron llevados a la Universidad de Poitiers. Allí, Aude Bergeret-Medina, quien discutió los huesos con uno de sus tutores, Roberto Macchiarelli, identificó un hueso largo y sin marcar como un fémur, probablemente de un primate, en 2004.

El ‘fémur de Toumaï’, el fémur izquierdo de un homínido desenterrado el 19 de julio de 2001 entre los fósiles junto a la cabeza de Toumaï © Aude Bergeret.

Bergeret-Medina había sido autorizada por sus superiores para cortar el fémur en pedazos, pero ella se preocupó por ello. Macchiarelli lo revisó y le aconsejó que esperara hasta que Brunet y su equipo, la mayoría de los cuales estaban en Chad, pudieran verificarlo.

Posteriormente, Bergeret-Medina no pudo encontrar el fémur. Ni ella ni Macchiarelli lo volvieron a ver. Sin embargo, dado que el equipo de Brunet no describió el fémur, ella y Macchiarelli prepararon un estudio usando fotos y medidas.

Ella y sus colegas primero intentaron presentar sus hallazgos en una conferencia de 2018 en Poitiers, pero los organizadores rechazaron la presentación. A fines de 2019, presentaron un artículo recién publicado (Journal of Human Evolution).

El equipo de Bergeret-Medina sostiene que el fémur no es el de un animal bípedo. “Hay muchos indicadores que desalientan profundamente la marcha bípeda”, dice Macchiarelli. En particular, el hueso es curvo, no recto, típico de simios como los chimpancés.

Sin embargo, un segundo estudio, publicado en un servidor de pre impresión de la revista Nature Research, lo cuestiona, aunque aún no ha pasado la revisión por pares. Su autor principal es Franck Guy de la Universidad de Poitiers, coautor del artículo original de Sahelanthropus, quien se negó a comentar.

Guy y sus colegas dicen que el fémur muestra signos de bipedismo. Por ejemplo, tiene una cresta dura cerca de la parte superior, que dicen que soporta un cuerpo recto. Macchiarelli se negó a comentar sobre el artículo, pero compartió con New Scientist una copia de una carta que envió a Nature detallando las supuestas inexactitudes.

Otros paleoantropólogos están de acuerdo con el análisis del equipo de Bergeret-Medina. «La forma del fémur y la morfología general no se parece a un bípedo», dice Brigitte Senut del Museo Nacional de Historia Natural de París, Francia.

Y Madelaine Böhme de la Universidad de Tübingen en Alemania dice: «Vi las fotos hace 10 o 12 años, y me quedó claro que se parece más a un chimpancé que a cualquier otro homínido».

Todavía no está claro cuándo y dónde evolucionó por primera vez el bipedalismo, dice Böhme. Otra especie africana, Orrorin tugenensis, que vivió hace 6 millones de años, muestra claros signos de bipedismo. Pero antes de eso, la mayoría de los simios vivían en Eurasia, no en África, y encontró evidencia tentativa de que el bipedalismo surgió allí.



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