HOMO FLORESIENSIS

Última revisión 04/01/2022

Taxonomía / datos

  • Reino: Animalia
  • Filo: Chordata
  • Subfilo: Vertebrata
  • Clase: Mammalia
  • Orden: Primates
  • Suborden: Haplorrhini
  • Infraorden: Simiiformes
  • Superfamilia: Hominoidea
  • Familia: Hominidae
  • Género: Homo
  • Especie: H. floresiensis
  • Altura aproximada: 100 cm
  • Peso aproximado: 25 kg
  • Era(s): Pleistoceno
  • Posible hábitat: Isla tropical densamente boscosa con picos montañosos que alcanzan más de 2000 metros.
  • Yacimientos / lugar de encuentro: Flores, Indonesia
  • Descubierto por: Mike Morwood, Peter Brown
  • Año de descubrimiento: 2004

Interpretaciones y debates contradictorios rodean los restos de estos pequeños humanos de Indonesia. H. floresiensis no son nuestros antepasados, pero sus características inusuales y su supervivencia reciente indican que nuestro árbol genealógico humano es más complejo de lo que se pensaba.

Antecedentes del descubrimiento

Los restos humanos datan de entre 100.000 y 60.000 años de antigüedad, pero la evidencia arqueológica (en su mayoría herramientas de piedra asociadas) sugiere que H. floresiensis vivió en Liang Bua desde hace al menos 190.000 a 50.000 años (fechas recientes publicadas en Nature , marzo de 2016). Estas fechas lo convierten en uno de los últimos seres humanos supervivientes junto con los neandertales, los denisovanos y nuestra propia especie H. sapiens.

Su desaparición coincide con la de otra fauna local como el Stegodon, la cigüeña marabú gigante y diversas especies de buitre. La pérdida se atribuyó originalmente a una erupción volcánica que ocurrió en Flores hace aproximadamente 12.000 años, pero las fechas publicadas recientemente anulan esta sugerencia. En cambio, ahora se considera posible que la llegada de los humanos modernos haya jugado un papel. Aunque no hay evidencia de humanos modernos en la cueva de Liang Bua hasta hace 11.000 años, nuestra especie se movía por la región hace unos 50.000 años.

Descubrimientos importantes

Un equipo conjunto australiano-indonesio, en busca de pruebas de la migración temprana de Homo sapiens de Asia a Australia, tropezó con los restos de un pequeño ser humano en la cueva de Liang Bua, Flores, en 2003. Los descubridores (Peter Brown, Michael Morwood y colegas) argumentaron que una variedad de características primitivas y derivadas identificaron los restos como los de una nueva especie. Las descripciones de algunos de los restos y la designación de la nueva especie se publicaron en octubre de 2004.

Los restos incluyen un esqueleto en gran parte completo con cráneo (LB1) y partes de al menos otros once individuos. Estos restos proceden de diferentes niveles y tienen una antigüedad que va desde los 100.000 hasta los 60.000 años. Un hueso del brazo, de un nivel más profundo y que data de aproximadamente 74.000 años, se asigna provisionalmente a H. floresiensis. Es difícil hacer una designación más precisa ya que LB1 carece de un hueso del brazo para hacer comparaciones.

Las herramientas de piedra se han recuperado de varios niveles y tienen una antigüedad de 190.000 a 50.000 años.

Como los restos son relativamente jóvenes y no están fosilizados, los investigadores esperaban encontrar ADN mitocondrial. Los esfuerzos iniciales no tuvieron éxito, pero la investigación continúa.

Las excavaciones de 2007 a 2014 utilizaron nuevas técnicas de datación para comprender la compleja estratigrafía de la cueva. La publicación de las fechas revisadas (en Nature, marzo de 2016) llevó a una reevaluación de las causas de la extinción de la especie.

Especímenes clave

Espécimen tipo LB1 descubierto en septiembre de 2003. No está fosilizado. Los restos consisten en un cráneo bastante completo y un esqueleto parcial que incluye huesos de las piernas, partes de la pelvis, manos y pies, y algunos otros fragmentos. Se supone que pertenece a una mujer de unos 30 años. Medía aproximadamente 1 metro de altura, tenía un volumen cerebral de aproximadamente 380-420 cc y pesaba aproximadamente 25 kilogramos. El cuerpo no fue enterrado deliberadamente, sino cubierto poco después de la muerte por finos sedimentos, cuando todavía estaba parcialmente carnoso.

LB1 © Universidad de Wollongong.
Reconstrucción del cráneo LB1.

LB6: un esqueleto parcial que pertenece a un individuo más bajo que LB1. Tiene una mandíbula más en forma de V y se supone que es un niño, posiblemente de solo 5 años.

En 2016, los científicos anunciaron que habían descubierto la mandíbula inferior y los dientes de al menos un adulto y posiblemente dos niños de lo que podría ser una forma temprana de H. floresiensis . Estos fósiles fueron encontrados en Mata Menge, a unos 70 kilómetros al este de la cueva de Liang Bua en Flores y datan de 700.000 años.

El espécimen holotipo de Homo floresiensis © Dr. William Jungers.

Que significa el nombre

El nombre del género Homo es la palabra latina para ‘humano’ u ‘hombre’. El nombre de la especie floresiensis reconoce la isla de Flores en Indonesia donde se encontraron los restos.

Se les conoce comúnmente como los ‘hobbits’, en honor a los personajes del Señor de los Anillos, en referencia a su pequeño tamaño y pies grandes.

Distribución

Todos los restos proceden de la cueva de Liang Bua en la isla de Flores en Indonesia. Flores se encuentra hacia el extremo oriental de la cadena de islas de Indonesia.

Flores siempre ha estado separada del continente asiático; incluso a niveles bajos del mar, el cruce de agua era de al menos 24 kilómetros. Se sabe que otros animales llegaron a Flores nadando o flotando sobre escombros. Se desconoce cómo o cuándo llegó H. floresiensis a la isla.

Relaciones con otras especies

Ascendencia

Cuando se descubrió por primera vez, se sugirió que H. floresiensis posiblemente descendía del H. erectus javanés. Sin embargo, un análisis más detallado de los restos óseos ha descubierto rasgos más arcaicos que el H. erectus asiático y más similares a los australopitecinos, H. habilis o los homínidos de Dmanisi en Georgia (clasificados como Homo ergaster u Homo georgicus). La mayoría de los científicos que aceptan H. floresiensis como una especie legítima ahora piensan que su antepasado puede haber venido de una dispersión africana temprana por una especie de Homo primitiva similar en apariencia a H. habilis o los homínidos de Dmanisi. Esto significa que compartió un ancestro común con los asiáticos. H. erectus pero no descendía de él. El análisis cladístico apoya la falta de una relación cercana con H. erectus.

El descubrimiento recientemente anunciado (2016) de una mandíbula y algunos dientes de Mata Menge en Flores ayuda a llenar el espacio de tiempo entre H. floresiensis y su antepasado anterior. En Flores se descubrieron herramientas de piedra que pudieron haber sido hechas por H. erectus (o una especie similar). Estos datan de hace 840.000 años, por lo que indican que probablemente una especie de homínido vivía en la isla en ese momento.

Independientemente de los orígenes de la población ancestral, se acepta que la población se sometió a un aislamiento prolongado en la isla y un enanismo insular (aunque probablemente eran pequeños al principio) que resultó en una especie endémica ‘enana’ H. floresiensis. Este es un fenómeno común que se observa en otros mamíferos en entornos similares.

Contemporáneos

Los humanos modernos llegaron a Indonesia hace entre 55.000 y 35.000 años y pueden haber interactuado con H. floresiensis, aunque no hay evidencia de esto en Liang Bua.

Curiosamente, existen leyendas locales en Flores del Ebu Gogo: habitantes de cuevas pequeños, peludos y de tamaño similar a H. floresiensis. Se sugiere que quizás los hobbits sobrevivieron más tiempo en otras partes de Flores para convertirse en la fuente de estas historias.

¿Una nueva especie o un pequeño Homo sapiens?

Varios científicos, algunos con vehemencia, expresan dudas de que los restos sean clasificados como una nueva especie. Afirman que los restos provienen de un humano moderno con algún tipo de trastorno físico. Las sugerencias alternativas incluyen:

Los restos son de un ser humano muy pequeño que sufrió algún tipo de enfermedad que causa microcefalia, un trastorno del desarrollo del cerebro que hace que sea mucho más pequeño de lo normal.

Los restos son de un humano con síndrome de Laron, un trastorno que resulta en enanismo pituitario (publicado en 2007 por un equipo de la Universidad de Tel Aviv, Israel)

Los restos son los de Homo sapiens enanos similares a los humanos de cuerpo pequeño que habitaron la isla micronesia de Palau entre 1400 y 3000 años atrás. Estas personas compartían algunas características con los especímenes de H. floresiensis, pero no todas. Es poco probable que un análisis detallado de los especímenes de Palau resuelva las discusiones sobre el estado de H. floresiensis, pero sugieren que algunas de sus características inusuales podrían deberse al medio ambiente más que a la ascendencia.

Muchos de los que rechazan el estatus de nueva especie se centran solo en los restos de LB1 e ignoran los otros restos que muestran muchos de los mismos rasgos característicos. Por el contrario, varios análisis recientes del cráneo, la cara, el pie y la muñeca han confirmado las muchas características primitivas inusuales de los restos de H. floresiensis y afirman que son más similares a los australopitecinos. Por ejemplo:

Un análisis cladístico realizado en 2009 apoyó a H. floresiensis como una especie separada (Journal of Human Evolution Online a 4 de agosto de 2009)

Un estudio que utilizó morfometría 3D mostró que el cráneo de LB1 difiere significativamente de todos los cráneos de H. sapiens, incluidos los de individuos de cuerpo pequeño y microcefálicos, y es más similar al cráneo de Homo erectus asiático (Baab & McNulty, Journal of Human Evolución, 2008)

Un equipo de expertos creó mapas detallados de las huellas dejadas en la caja del cerebro de LB1 y concluyó que los restos pertenecían a una nueva especie. Las comparaciones de diferentes partes del cerebro mostraron que no se parecía en nada a un microcefálico y también es diferente de los humanos modernos. Los endocasts también revelaron que partes del lóbulo frontal y otras características eran consistentes con procesos cognitivos superiores. (Falk et al, PNAS, 29 de enero de 2007).

La muñeca de H. floresiensis es casi indistinguible de la muñeca de un simio africano o de un homínido primitivo y no se parece en nada a las de los humanos modernos o los neandertales. Las formas distintivas de los huesos de la muñeca se forman durante el embarazo y como la mayoría de las patologías y trastornos del crecimiento afectan el esqueleto mucho después de eso, esto demuestra que los restos provienen de una nueva especie de Homo. (Matt Tocheri et al, Science 21 de septiembre de 2007)

Los estudios sobre la reducción del tamaño del cerebro en hipopótamos enanos de Madagascar revelaron que los cerebros se redujeron a volúmenes muy por debajo de los tamaños predichos. Esto refuta un argumento clave utilizado por los escépticos que afirman que los cerebros son demasiado pequeños para que el enanismo sea la causa (por lo tanto, citan microcefalia o trastornos similares) (Weston & Lister, Nature, 7 de mayo de 2009).

Características físicas clave

Tamaño y forma del cuerpo

Estatura muy pequeña de aproximadamente 1 metro (los restos de 5 individuos se usaron para este promedio), que es menor que el promedio para poblaciones bajas de humanos como los pigmeos (que promedian alrededor de 1.4-1.5 m de altura)

La pelvis ancha y los hombros encorvados le dan una forma corporal diferente en comparación con H. sapiens

Cerebro

Combinación de características que no se ven en otras especies de homínidos

Tiene características que no se encuentran en H. sapiens, particularmente en los lóbulos temporal y frontal

Pequeños cerebros con un promedio de 380 cc, aproximadamente del tamaño de un chimpancé. Esto sugiere que hubo una selección activa para un cerebro de tamaño pequeño, posiblemente relacionado con los requisitos de energía reducidos de los cerebros pequeños.

Área ampliada de Broadmann 10, un área del cerebro que parece ayudar con actividades cognitivas complejas

Cráneo

La forma del cráneo es larga y baja y más cercana a la de H. erectus que a la de H. sapiens

Retroceso y frente pequeña

Huesos gruesos dentro del rango de H. erectus y H. sapiens

Cara Plana

Crestas de las cejas sobre cada ojo que no forman una cresta continua de las cejas como en el H. erectus de Indonesia

Nariz estrecha

Mandíbulas y dientes

Carece del punto óseo en la barbilla que se encuentra en los humanos modernos

Mandíbula y dientes relativamente grandes que se asemejan a H. erectus pero con características más primitivas

Raíces premolares diferentes de H. sapiens

Pequeños dientes caninos y poscaninos

Arcada dental parabólica o en forma de V típica de Homo

Estante óseo en la parte delantera de la mandíbula inferior, que es una característica primitiva que no se ve en H. erectus

Extremidades y pelvis

Los huesos y las articulaciones del brazo, el hombro y las extremidades inferiores sugieren que H. floresiensis era más similar a los primeros humanos que a los humanos modernos.

Pie bípedo característico que incluye un dedo gordo alineado con otros dedos y un mecanismo de bloqueo en la mitad del pie para ayudar a endurecer el arco después de que se produce la elevación del talón

Varias características primitivas incluyen un pie relativamente largo para el tamaño de su cuerpo (70% tan largo como el hueso del muslo, en comparación con el 55% de los humanos modernos), un arco plano que carece del mecanismo de resorte utilizado para almacenar y liberar energía durante la carrera, y un dedo gordo corto. Estas características son similares a las de los homínidos antiguos como H. habilis (OH8) y australopitecinos y sugieren que la marcha era diferente y menos eficiente que la de los humanos modernos.

Torsión baja inusual en el hueso del brazo superior

Huesos anchos de las piernas en comparación con la longitud

Clavícula relativamente corta y curvada

La forma del omóplato dio como resultado que el hombro se moviera ligeramente hacia adelante como si estuviera encorvado.

Los huesos de la muñeca difieren significativamente de los de los humanos modernos y son más similares a los simios africanos o australopitecinos. Carecen de características que evolucionaron con los antepasados ​​de los humanos modernos hace al menos unos 800.000 años. En particular, el hueso trapezoide tiene forma piramidal, mientras que los humanos modernos tienen un trapezoide en forma de bota.

Láminas ilion primitivas ensanchadas en la pelvis, similares a los australopitecinos, y las hembras tienen pelvis más anchas que las hembras de H. sapiens

Brazos relativamente largos

Estilo de vida

Instrumentos

Se encontraron herramientas de piedra en varias capas diferentes que datan de hace 190.000 a 50.000 años. Las herramientas incluyen escamas simples, puntas, perforadores, cuchillas y microcuchillas que posiblemente fueron manipuladas como púas. Algunos fueron encontrados con los restos de LB1, pero la mayoría provenía del mismo lugar que los restos del extinto elefante pigmeo Stegodon. Esto sugiere que H. floresiensis estaba cazando a estos pequeños elefantes. También se recuperaron herramientas de piedra producidas por percusión más pesada de capas no asociadas con la ocupación de H. floresiensis. Estas herramientas datan de hace unos 102.000 años. Los fabricantes no están identificados.

Se ha especulado que las herramientas de piedra asociadas con H. floresiensis fueron fabricadas por H. sapiens . La base de esto es simplemente la creencia de que los humanos con cerebros tan pequeños no podrían fabricar herramientas de piedra tan sofisticadas; no hay otra evidencia que respalde esto. Sin embargo, quienes estudian las herramientas afirman que no son tan sofisticadas como parecen y las consideran «simples».

El análisis de los residuos y el pulido de algunas de las herramientas reveló que se usaban para trabajar madera y materiales fibrosos, tal vez para hacer astas de lanza o artículos como trampas. Las marcas de corte en los huesos de Stegodon también sugieren que algunas de las herramientas se usaron para procesar carne.

Los precursores de este juego de herramientas pueden provenir de sitios anteriores en Flores. Las herramientas excavadas en Mata Menge (a unos 50 km de Liang Bua) en 2004-5 tienen al menos 700.000 años, y las de la cuenca del Soa datan de unos 880.000 años. Los kits de herramientas de ambos sitios muestran algunas similitudes y continuidad tecnológica con los encontrados en la cueva de Liang Bua. Se desconoce la identidad de los creadores, pero posiblemente sean ancestros de H. floresiensis .

Fuego

Hay evidencia del uso del fuego en la cueva de Liang Bua. Los restos de numerosos Stegodon juveniles tienen huesos carbonizados, lo que posiblemente indica que H. floresiensis pudo controlar el fuego para cocinar.

Otro

No hay rastros de pigmentos, adornos o entierros deliberados en las capas asociadas con H. floresiensis, todos los cuales caracterizan los niveles humanos modernos de las partes superiores de la cueva.

Medio ambiente y dieta

Flores es una isla tropical densamente boscosa con picos montañosos que alcanzan más de 2000 metros. El ambiente durante la época de H. floresiensis habría sido similar. La naturaleza de su entorno y las limitadas fuentes de alimentos típicas de estas islas proporcionan pistas sólidas sobre la evolución de H. floresiensis. Cuando una pequeña población se separa, los cambios pueden ocurrir muy rápidamente. Este entorno particular favorece la reducción de los requisitos de energía y la respuesta a esto empequeñece. Varias especies enanas, incluido Stegodon, se han recuperado en Flores y otras islas pequeñas.

Esta especie compartía la isla con los elefantes pigmeos Stegodon, ratas gigantes y grandes lagartos como los dragones de Komodo. La evidencia de marcas de corte en los huesos de Stegodon de la cueva de Liang Bua muestra que H. floresiensis estaba al menos cazando y comiendo este animal.

Reconstrucción de Homo floresiensis basada en el esqueleto LB1 © Atelier Daynes.


Referencias

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