HOMO NEANDERTHALENSIS

Última revisión 26/12/2021

Taxonomía / datos

  • Dominio: Eukaryota
  • Reino: Animalia
  • Subreino: Eumetazoa
  • Superfilo: Deuterostomia
  • Filo: Chordata
  • Subfilo: Vertebrata
  • Infrafilo: Gnathostomata
  • Superclase: Tetrapoda
  • Clase: Mammalia
  • Subclase: Theria
  • Infraclase: Placentalia
  • Superorden: Euarchontoglires
  • Granorden: Euarchonta
  • Orden: Primates
  • Suborden: Haplorrhini
  • Infraorden: Simiiformes
  • Superfamilia: Hominoidea
  • Familia: Hominidae
  • Subfamilia: Homininae
  • Tribu: Hominini
  • Subtribu: Hominina
  • Género: Homo
  • Especie: H. neanderthalensis
  • Altura aproximada: 165 cm
  • Peso aproximado: 70 kg
  • Era(s): Pleistoceno medio y superior
  • Posible hábitat: Período frío de cambios climáticos rápidos, severos y abruptos con profundos impactos ambientales
  • Yacimientos / lugar de encuentro: Francia, Israel, China, Alemania, Portugal
  • Descubierto por: William King
  • Año de descubrimiento: 1864

Los neandertales coexistieron con los humanos modernos durante largos períodos de tiempo antes de extinguirse finalmente hace unos 28.000 años. El estereotipo desafortunado de estas personas como hombres de las cavernas torpes y brutales todavía persiste en la ideología popular, pero la investigación ha revelado una imagen más matizada.

Antecedentes del descubrimiento

Esta especie vivió hace entre 28.000 y 300.000 años

Temprano Homo neanderthalensis de hace unos 300.000 años

Homo neanderthalensis clásico de hace unos 130.000 años

Homo neanderthalensis tardío de hace unos 45.000 años.

Descubrimientos fósiles importantes

El primer fósil de neandertal se encontró en 1829, pero no fue reconocido como un posible antepasado humano hasta que se descubrieron más fósiles durante la segunda mitad del siglo XIX. Desde entonces, se han recuperado miles de fósiles que representan los restos de muchos cientos de individuos neandertales en sitios de Europa y Oriente Medio. Estos incluyen bebés, niños y adultos hasta aproximadamente los 40 años de edad. Como resultado, se sabe más sobre este antepasado humano que sobre cualquier otro.

Muestras clave:

Le Moustier: un cráneo de 45.000 años descubierto en Le Moustier, Francia. Los rasgos distintivos de los neandertales ya son evidentes en este individuo adolescente. Esto muestra que estas características eran genéticas y no se desarrollaron durante la vida de un individuo.

Shanidar 1 – mandíbula superior con dientes. Los dientes frontales de los neandertales a menudo muestran un gran desgaste, una característica que se encuentra incluso en los jóvenes neandertales. Es probable que usaran sus dientes como una especie de tornillo de banco para ayudarlos a sostener pieles de animales u otros objetos mientras trabajaban.

La Ferrassie 1: un cráneo de 50.000 años descubierto en 1909 en La Ferrassie, Francia. Este cráneo de un hombre anciano tiene las características asociadas con los neandertales europeos «clásicos».

La Ferrassie 1.

Amud 1: un cráneo de 45.000 años descubierto en 1961 por Hisashi Suzuki en Amud, Israel. Este individuo medía más de 180 centímetros de altura y tenía el cerebro más grande de todos los humanos fósiles (1740 centímetros cúbicos). Los neandertales probablemente emigraron a Oriente Medio durante los duros inviernos europeos. Estos individuos tenían características menos robustas que sus homólogos europeos.

Maba: un cráneo parcial clasificado como Homo sp. (especie incierta) y descubierto en Maba, China. Este cráneo parcial, que data de entre 120.000 y 140.000 años de antigüedad, muestra notables similitudes con los neandertales europeos y su descubrimiento en el sur de China sugiere la posibilidad de que los neandertales viajaran más al este de lo que se pensaba. Se necesita más evidencia fósil de Asia para comprender el significado de este espécimen.

La Chapelle-aux-Saints: un cráneo de 50.000 años descubierto en 1908 en La Chapelle-aux-Saints, Francia. Este individuo masculino había perdido la mayoría de sus dientes y su esqueleto mostraba evidencia de lesiones y enfermedades importantes, incluida una fractura de cadera curada y artritis en la parte inferior del cuello, la espalda, la cadera y los hombros. Sobrevivió bastante tiempo con estas quejas, lo que indica que estas personas cuidaban a enfermos y ancianos.

Neanderthal 1: un casquete de 45.000 años descubierto en 1856 en Feldhofer Grotto, Neander Valley, Alemania. Este es el ‘espécimen tipo’ o representante oficial de esta especie.

Kebara 2: esqueleto parcial de 60.000 años descubierto en 1983 en la cueva de Kebara, Israel. Este esqueleto relativamente completo pertenecía a un macho adulto. Fue enterrado deliberadamente, pero como no se encontró ajuar funerario, es difícil inferir algún comportamiento ritual.

Lagar Velho: un esqueleto de 24.000 años de un niño Homo sapiens descubierto en 1998 en Abrigo do Lagar Velho, en el centro oeste de Portugal. Este espécimen ha sido descrito por sus descubridores (y particularmente Eric Trinkhaus) como un híbrido Neanderthal-Hom o sapiens . Esta interpretación se basó en las proporciones de las rodillas y las piernas, pero como la cabeza, la pelvis y los antebrazos son decididamente humanos, es más probable que la robustez sea una adaptación climática (ver Tattersal y Schwartz). Las comparaciones con otros seres humanos de este período son difíciles debido a la falta de conocimiento sobre las variaciones dentro de las poblaciones infantiles.

AMNH.
Cráneo hembra de Gibraltar.

Lo que significa el nombre neandertal

Homo, es una palabra latina que significa ‘humano’ u ‘hombre’. La palabra neanderthalensis se basa en el lugar donde se descubrió el primer espécimen importante en 1856: el valle de Neander en Alemania. La palabra alemana para valle es ‘Tal’, aunque en el siglo XIX se deletreaba ‘Thal’. Por tanto, Homo neanderthalensis significa «Humano del Valle de Neander».

Algunas personas se refieren a esta especie como los neandertales (sin ‘h’) para reflejar la ortografía alemana moderna en lugar de la ortografía original, neandertal, utilizada para definir la especie.

Distribución

Se han encontrado restos de esta especie esparcidos por Europa y Oriente Medio. La aparición más oriental de un neandertal puede estar representada por un cráneo fósil de China conocido como ‘Maba’.

Un estudio publicado en 2009 confirma la presencia de tres subgrupos separados de neandertales, entre los que se podrían observar ligeras diferencias, y sugiere la existencia de un cuarto grupo en Asia occidental. El estudio analizó la variabilidad genética y modeló diferentes escenarios, basados ​​en la estructura genética del ADN mitocondrial de transmisión materna (ADNmt). El estudio fue posible gracias a la publicación, desde 1997, de 15 secuencias de ADNmt de 12 neandertales. Según el estudio, el tamaño de la población de neandertales no fue constante en el tiempo y se produjo una cierta cantidad de migración entre los subgrupos.

Expansión máxima de Homo neanderthalensis.

Relaciones con otras especies

Si bien estamos estrechamente relacionados con los neandertales, no son nuestros antepasados ​​directos. La evidencia del registro fósil y los datos genéticos muestran que son una especie distinta que se desarrolló como una rama lateral en nuestro árbol genealógico. Algunos fósiles europeos de Homo heidelbergensis mostraban características similares al neandertal temprano hace unos 300.000 años y es probable que los neandertales evolucionaran en Europa a partir de esta especie.

El nombre Homo sapiens neanderthalensis alguna vez fue común cuando se consideraba que los neandertales eran miembros de nuestra propia especie, el Homo sapiens. Esta vista y este nombre ya no se favorecen.

¿Mestizaje con humanos modernos?

Un análisis innovador del genoma neandertal (ADN y genes nucleares) publicado en 2010 muestra que los humanos modernos y los neandertales se cruzaron, aunque a una escala muy limitada. Los investigadores compararon los genomas de cinco humanos modernos con los del neandertal, y descubrieron que los europeos y los asiáticos comparten entre el 1% y el 4% de su ADN con los neandertales y los africanos ninguno. Esto sugiere que los humanos modernos se cruzaron con los neandertales después de que los modernos dejaron África, pero antes de que se extendieran a Asia y Europa. La ubicación más probable es el Levante, donde ambas especies coexistieron durante miles de años en diversas épocas entre 50 y 90.000 años atrás. Curiosamente, los datos no respaldan el mestizaje a gran escala entre las especies en Europa, donde probablemente se habría producido dada su proximidad. Los investigadores ahora se preguntan por qué se produjo el mestizaje en una escala tan baja, dado que era biológicamente posible. La respuesta puede estar en las diferencias culturales.

¿Compartir Europa con los denisovianos?

¿Los neandertales también vivieron junto a otra especie humana en Europa? Un caso interesante que apareció en los titulares en 2010 fue el descubrimiento de un dedo y un diente de la cueva de Denisova en Rusia. Los huesos se encontraron en 2008 y tienen una antigüedad de entre 30.000 y 50.000 años. Se extrajo ADN mitocondrial (ADNmt) de los restos y luego se secuenció. El resultado fue que el mtDNA no coincidía con el mtDNA del ser humano moderno ni del neandertal.

Poco más se pudo extraer de estos estudios, por lo que los científicos comenzaron a trabajar en la extracción de ADN nuclear. Esto produjo mucha más información. Los ‘denisovianos’, como se les ha apodado, estaban más estrechamente relacionados con los neandertales que con los humanos modernos. Esto sugiere que los neandertales y los ‘denisovanos’ compartieron un ancestro común después de que los humanos modernos y los neandertales se separaron. Quizás este antepasado dejó África hace medio millón de años con los neandertales extendiéndose hacia el oeste hasta el Cercano Oriente y Europa, mientras que los denisovanos se dirigieron hacia el este. Sin embargo, esto no significa necesariamente que sean una especie «nueva», ya que es posible que ya se conozcan a partir de fósiles que no tienen registro de ADN para comparar, como Homo heidelbergensis o H. antecessor.

Característica física clave de los neandertales

Los neandertales son humanos reconocibles, pero tienen rasgos faciales distintivos y una constitución robusta que fueron adaptaciones evolutivas a ambientes fríos y secos.

Tamaño y forma del cuerpo

Los neandertales eran generalmente más bajos y tenían esqueletos y cuerpos musculosos más robustos que los humanos modernos.

Los machos tenían un promedio de 168 centímetros de altura, mientras que las hembras eran un poco más bajas con 156 centímetros.

Cerebro

El tamaño del cerebro era más grande que el cerebro humano moderno promedio y promediaba 1500 centímetros cúbicos. Esto es de esperar, ya que los neandertales eran generalmente más pesados ​​y más musculosos que los humanos modernos. Las personas que viven en climas fríos también tienden a tener cerebros más grandes que las que viven en climas cálidos.

Cráneo

Forma de cráneo distintiva que era larga y baja, con una caja de cerebro redondeada

La parte posterior del cráneo tenía un bulto llamado moño occipital y una depresión (la fosa suprainíaca) para la unión de los músculos fuertes del cuello

La cresta de la ceja gruesa pero redondeada yacía debajo de una frente relativamente plana y retraída

La región media de la cara mostró una proyección hacia adelante característica (esto resultó en una cara que parecía haber sido ‘jalada’ hacia adelante por la nariz)

Las órbitas (cuencas de los ojos) eran grandes y redondeadas

La nariz era ancha y muy grande

Mandíbulas y dientes

Las mandíbulas eran más grandes y más robustas que las de los humanos modernos y tenían un espacio llamado espacio retromolar, detrás de los terceros molares (muelas del juicio) en la parte posterior de la mandíbula.

La mandíbula carecía del mentón huesudo saliente que se encuentra en el Homo sapiens.

Los dientes eran más grandes que los de los humanos modernos.

Extremidades y pelvis

Los huesos de las extremidades eran gruesos y tenían articulaciones grandes, lo que indica que tenían brazos y piernas fuertemente musculosos.

Las espinillas y los antebrazos tendían a ser más cortos que los de los humanos modernos. Estas proporciones son típicas de las personas que viven en climas fríos.

La pelvis era más ancha de lado a lado que en los humanos modernos y esto puede haber afectado ligeramente su postura.

Estudios de ADN y biomoleculares

Los neandertales son nuestros únicos antepasados ​​a los que se les han realizado estudios sobre su ADN y otras biomoléculas. Aunque se han realizado numerosos estudios desde que se publicó el primero en 1997 (sobre ADN mitocondrial), el más significativo es la publicación en 2009 del borrador del genoma neandertal.

Otros hallazgos clave de una variedad de estudios incluyen el descubrimiento de: un gen para el cabello rojo y la piel clara (2007): el gen FOXP2, relacionado con la capacidad del lenguaje, que era el mismo que el de los humanos modernos; sangre tipo O en dos varones de España (2008)

Estilo de vida de los neandertales

Cultura de los neandertales

La evidencia muestra que los neandertales tenían una cultura compleja, aunque no se comportaban de la misma manera que los primeros humanos modernos que vivieron al mismo tiempo. Los estudiosos debaten el grado de comportamiento simbólico mostrado por los neandertales, ya que los hallazgos de arte y adornos son raros, particularmente en comparación con sus contemporáneos humanos modernos que estaban creando cantidades significativas de pinturas rupestres, arte portátil y joyas. Algunos investigadores creen que carecían de las habilidades cognitivas para crear arte y símbolos y, de hecho, copiaron o intercambiaron con humanos modernos en lugar de crear sus propios artefactos. Sin embargo, otros sugieren que la escasez puede deberse a factores sociales y demográficos.

Instrumentos

Los neandertales tenían un conjunto de herramientas razonablemente avanzado clasificado como tecnología Modo 3 que también fue utilizado por los primeros miembros de nuestra propia especie, el Homo sapiens. Esto también se conocía como el Musteriano, llamado así por el sitio de Le Moustier. Al final de su larga historia en Europa, comenzaron a fabricar un juego de herramientas más refinado (conocido como Chatelperronian), similar a las herramientas de hoja del Homo sapiens. Esto ocurrió aproximadamente al mismo tiempo que los humanos modernos entraron en Europa. Muchos arqueólogos piensan que los neandertales intentaban copiar los tipos de herramientas que observaron que fabricaban los humanos modernos. Alternativamente, pueden haber obtenido estas herramientas comerciando con los humanos modernos.

Fuego, abrigo y ropa

Los neandertales construyeron hogares y pudieron controlar el fuego para calentar, cocinar y protegerse. Se sabía que usaban pieles de animales, especialmente en áreas más frías. Sin embargo, no hay evidencia física de que la ropa de neandertal haya sido cosida, y es posible que simplemente se haya envuelto alrededor del cuerpo y se haya atado.

Las cuevas se usaban a menudo como refugios, pero también se construyeron refugios al aire libre.

Arte y decoración

Los neandertales no dejaron atrás ningún arte simbólico conocido y solo evidencia limitada de decoración corporal. Uno de los pocos elementos decorativos encontrados en un sitio neandertal es un colgante de Arcy-sur-Cure en Francia, que se encuentra entre herramientas de hueso y otros artefactos que se atribuyeron a una cultura conocida como Chatelperronian (que la mayoría de los investigadores consideran neandertal). Sin embargo, la redacción de las capas del sitio en 2010 sugiere que se produjo contaminación entre las capas y que el artefacto puede haber sido creado por humanos modernos, ya que también ocuparon este sitio en épocas posteriores. Solo hay otro sitio indiscutible de Chatelperronian que ha producido adornos personales, e incluso estos pueden haber sido obtenidos mediante el comercio con humanos modernos (Homo sapiens ), o hechos a imitación de artefactos hechos por humanos modernos.

En 2010, los investigadores descubrieron artefactos en dos sitios en España, el refugio rocoso de Anton y la cueva de Aviones, que brindan evidencia indirecta de arte simbólico. El primero contenía conchas de vieira perforadas naturalmente y pintadas con pigmentos naranjas y el segundo una concha de berberecho que pudo haber sido utilizada como recipiente de pintura, ya que tenía residuos de pigmentos rojos y negros. Los hallazgos de Avione datan de hace entre 45 y 50 000 años, que es antes de que los humanos modernos llegaran a Europa, por lo que no podrían haber sido copiados de ellos.

Entierros

Los muertos a menudo fueron enterrados, aunque no hay evidencia concluyente de ningún comportamiento ritual. Sin embargo, en algunos sitios se han descubierto objetos que pueden representar ajuar funerario.

Medio ambiente y dieta

Esta especie ocupó una variedad de entornos en Europa y Oriente Medio y vivió un período de condiciones climáticas cambiantes. Las edades de hielo en Europa se intercalaron con períodos más cálidos, pero hace 110.000 años las temperaturas medias estaban en declive y las condiciones glaciales completas habían aparecido hace 40.000 años.

Existe evidencia de que los neandertales cazaban caza mayor y el análisis químico de sus fósiles muestra que comían cantidades significativas de carne suplementada con vegetación. A pesar de esta dieta mixta, casi la mitad de los esqueletos de Neandertal estudiados muestran los efectos de una dieta deficiente en nutrientes.

Los investigadores han debatido durante mucho tiempo si los neandertales también incluían carne humana en sus dietas. No siempre es fácil determinar si las marcas de corte en los huesos humanos se deben al canibalismo, a alguna otra práctica o incluso a los dientes de los animales, pero en los últimos años ha surgido nueva evidencia que sugiere que algunos neandertales pueden haber sido caníbales en ocasiones.

En el sitio de la cueva de Krapina en Croacia, más de 800 huesos de neandertal muestran evidencia de marcas de corte y fragmentos de piedra de martillo. Faltan los huesos ricos en médula y los huesos pobres en médula están intactos. Algunos argumentan que la evidencia no es concluyente ya que la fragmentación de los huesos puede haber sido causada por derrumbes y los cortes en los huesos son diferentes a las marcas que se ven en los huesos de reno. Afirman que las marcas de corte podrían deberse a prácticas de entierro secundarias.

Los huesos de Abri Moula en Francia muestran marcas de corte típicas de la carnicería en lugar de un simple ritual de desollado. Las marcas también eran como las de los huesos de los corzos, que se suponía que eran comida, encontrados en el mismo refugio.

La cueva de El Sidron en España arrojó cientos de huesos de neandertal con marcas de cortes, roturas deliberadas para la extracción de médula y otros signos de que los cuerpos habían sido sacrificados para obtener carne de la misma manera que los animales.

¿Qué pasó con los neandertales?

Los neandertales persistieron durante cientos de miles de años en condiciones extremadamente duras. Compartieron Europa durante 10.000 años con el Homo sapiens. Hoy ya no existen. Más allá de estos hechos, el destino de los neandertales ha generado mucho debate.

Dos teorías principales

Teoría 1: Se cruzaron con Homo sapiens sapiens en una escala relativamente grande. Los seguidores de esta teoría creen que, aunque los neandertales como organismos ya no existen, sus genes estaban presentes en los primeros europeos modernos y aún pueden existir en la actualidad. El mestizaje diluyó el ADN neandertal porque había significativamente más Homo sapiens sapiens . Los neandertales eran una subespecie de Homo sapiens en lugar de una especie separada y, por lo tanto, su nombre científico es Homo sapiens neanderthalensis.

Los defensores de esta teoría citan lo siguiente como evidencia:

Hay características de los neandertales en algunas poblaciones de Cro-Magnon ( Homo sapiens ). Por ejemplo, los descubridores del esqueleto de 24.000 años de un niño humano moderno de Lagar Velho en Portugal, argumentan que aunque la pelvis y la morfología facial son similares a las de un sapien, la robusticidad y las proporciones de las extremidades son más parecidas a las de un neandertal. Como la edad del esqueleto es posterior a la época del último neandertal conocido, estas características deben representar un cruzamiento significativo y una transmisión de ADN entre los humanos modernos y los neandertales. Los restos de Cro-magnon de Vogelherd en Alemania y Mladec en la República Checa también exhiben una proyección similar a un neandertal del moño occipital en la parte posterior del cráneo, más que en el Homo sapiens posterior .

Hay características modernas en poblaciones neandertales posteriores. Los neandertales de Vindija parecen más modernos que otros neandertales, lo que sugiere que pueden haberse cruzado con el Homo sapiens entrante .

Hay características de los neandertales en los europeos modernos. Algunos europeos que viven hoy en día tienen un foramen mandibular de forma similar (canal nervioso en la mandíbula inferior) a los neandertales y la diferencia retromolar distintiva (típica de los neandertales) aparece en poblaciones europeas modernas aisladas.

Teoría 2: Fueron reemplazados esencialmente por Homo sapiens. En este caso, los neandertales son una especie separada del Homo sapiens. Este modelo permite el mestizaje periférico, pero no una aportación genética significativa de los neandertales a los europeos modernos.

Los defensores de esta teoría citan lo siguiente como evidencia:

Los estudios del ADN mitocondrial neandertal (extraído por primera vez en 1997) muestran que se encuentra fuera del rango del ADNmt humano moderno. El mtDNA de Neandertal es cuatro veces más antiguo que el del Homo sapiens, por lo que los científicos postulan una división de Neanderthal de la línea que conduce a los humanos modernos hace unos 500-600.000 años. Los estudios también revelan que el mtDNA de Neandertal no está más cerca del mtDNA europeo moderno que los modernos de cualquier otra parte del mundo.

El análisis del borrador del genoma neandertal (el ADN y los genes nucleares), publicado en 2010, muestra que los linajes humanos y neandertales modernos comenzaron a divergir hace unos 600.000 años. También indica que hubo mestizaje a pequeña escala, ya que los no africanos obtienen alrededor del 1-4% de su ADN de los neandertales. Estos resultados desafían la versión más simple de ‘Out of Africa’ (que afirma que no hay mestizaje en su modelo para los orígenes humanos modernos) pero apoyan la opinión de que la gran mayoría de genes de no africanos vinieron con la propagación de humanos modernos que se originaron en África.

Los estudios de los patrones de crecimiento facial de los jóvenes neandertales muestran que se desarrollaron de formas distintas al Homo sapiens. Por lo tanto, las diferencias son profundamente genéticas, lo que contradice la evidencia del niño Lagar Velho. Las características distintivas incluyen el contorno de las cejas, el mentón, la frente y la protuberancia facial.

¿Por qué se extinguieron?

Se han propuesto varias razones para el «reemplazo» de los neandertales por humanos modernos. Hoy en día, la mayoría de las teorías aceptan que los neandertales mostraban comportamientos avanzados y estrategias de adaptación y no eran brutos perezosos que no tenían ninguna posibilidad contra el Homo sapiens enormemente superior. Sin embargo, los Homo sapiens entrantes estaban haciendo algo que era lo suficientemente diferente, y un poco más superior, para darles una ventaja dadas las circunstancias. Se debate exactamente qué fue «un poco más superior». De particular interés son una serie de nuevos estudios que se centran en el papel del cambio climático y las sutiles diferencias que el comportamiento y la biología juegan en estas condiciones.

Quizás su extinción fue una combinación de dos o más de los siguientes factores:

Biológico

El éxito reproductivo y las tasas de supervivencia de los neandertales parecen bajos en comparación con los del Homo sapiens. La mayoría de los restos neandertales son de personas que rara vez tienen más de 30 años y más de la mitad son niños. Tasas ligeramente mejores de éxito reproductivo y supervivencia infantil durante 10.000 años podrían ser todo lo que el Homo sapiens necesitaría para reemplazar a los neandertales.

Las tasas metabólicas de los neandertales parecían ser mucho más altas que las de los humanos modernos, por lo que habrían requerido más alimentos para sobrevivir. En situaciones de abundancia, esto haría poca diferencia, pero en inviernos severos o condiciones climáticas inestables (ver más abajo), la disminución de los recursos ejercería presión sobre las poblaciones que necesitan grandes cantidades de energía de los alimentos.

Las afirmaciones de que los neandertales no podían correr tan bien como los humanos modernos a largas distancias están respaldadas por la evidencia de los tobillos de los neandertales. Sus huesos de curación son más largos que los de los humanos modernos, lo que resulta en un tendón de Aquiles más largo. Los Aquiles más cortos, como en los humanos modernos, almacenan más energía, por lo que son más eficientes para correr. Los neandertales generalmente no necesitaban ser buenos corredores de larga distancia ya que cazaban en regiones más frías usando tácticas de emboscada, pero cuando las condiciones cambiaban, esto podía resultar una gran desventaja. La evidencia sugiere que esto sucedió hace 50.000 años cuando gran parte del norte de Europa cambió de bosque a tundra debido al avance de las capas de hielo. Los neandertales se vieron obligados a refugiarse en bosques aislados en las zonas del sur, mientras que los humanos modernos se adaptaron a la caza en la tundra cada vez más extendida.

Social y conductual

La cultura neandertal carece de la profundidad del pensamiento simbólico y progresivo que muestran los humanos modernos y esto puede haber dificultado la competencia. La cultura neandertal permaneció relativamente estática mientras que el Homo sapiens contemporáneo evolucionaba constantemente como una cultura compleja. Cuando el Homo sapiens llegó a Europa hace 40.000 años, tenían un sistema cultural muy desarrollado. Esto es a pesar del hecho de que hace 100.000 años no hay relativamente diferencia cultural entre ninguna de las especies en el registro arqueológico.

Los neandertales pueden haber tenido capacidades limitadas de habla y lenguaje en comparación con el Homo sapiens y el alcance de las diferencias puede haber jugado un papel en su extinción. Por ejemplo, los estudios de la base del cráneo sugieren un repertorio neandertal limitado y la posición de la lengua en la boca y la laringe también es diferente a la del Homo sapiens. (Esta es una teoría muy polémica con científicos de ambos lados que argumentan fuertemente a favor o en contra).

Los neandertales pueden haber carecido de la naturaleza adaptativa de los humanos modernos que tenían redes sociales complejas en amplias áreas. Las poblaciones más pequeñas de neandertales que tendían a permanecer en áreas limitadas pueden haberlos hecho vulnerables a las extinciones locales.

Las técnicas de supervivencia de los neandertales no estaban tan desarrolladas como las del Homo sapiens. Por ejemplo, los estudios sobre el estrés y la acumulación de tejido en los huesos de los neandertales indican que pueden haber carecido de una planificación sistemática y direccional en la obtención de alimentos. Este predominio neandertal de «músculos sobre el cerebro» también puede reflejarse en el número de lesiones esqueléticas observadas en ambos sexos, probablemente debido a la caza a corta distancia. Otros estudios muestran que el 40% de los restos neandertales tienen hipoplasia, una condición causada por la falta de nutrientes en la primera infancia. Esto está respaldado por pruebas con colágeno óseo neandertal que indican que la carne fue muy importante en las dietas neandertales hasta el punto de que pueden carecer de los nutrientes de otras fuentes utilizadas por Homo sapiens., especialmente productos de agua dulce y materia vegetal.

Es posible que los neandertales no hayan usado sus cerebros como lo hacen los humanos modernos, ya que sus cerebros se formaron de manera diferente: los cerebros humanos modernos han expandido las regiones parietal y cerebelosa. Estas regiones se desarrollan en el primer año de vida (los bebés neandertales parecen perder esta etapa de desarrollo) y están vinculadas a funciones clave como la capacidad de integrar información sensorial y formar representaciones abstractas del entorno.

Posibles interacciones violentas con los humanos modernos.

Medio ambiente o clima

Los nuevos datos sobre el período glacial que se produjo desde hace unos 65.000 a 25.000 años (conocido como OIS-3) muestran que fue un período de cambios climáticos rápidos, severos y abruptos con profundos impactos ambientales. Aunque los neandertales estaban físicamente adaptados al frío, los severos cambios en las condiciones (dentro de la vida de los individuos en muchos casos) no permitieron que las poblaciones se recuperaran. Incluso las pequeñas ventajas en biología, comportamiento o estilo de vida, como las mencionadas anteriormente, significarían la diferencia entre la vida y la muerte. El registro arqueológico indica que los humanos modernos tenían una gama más amplia de adaptaciones que habrían ayudado a sobrevivir.

Hay otro ángulo de la teoría del cambio climático. La evidencia basada en extensos estudios de sitios en Europa sugiere que el reemplazo de los neandertales no se debió a la competencia directa con los humanos modernos. En cambio, la evidencia sugiere que las condiciones severas hicieron que el continente fuera inhóspito para todos los humanos que vivían en Europa, y todas las poblaciones se extinguieron hace unos 30-28.000 años. Sin embargo, hubo otras poblaciones humanas modernas que vivían en África que pudieron recolonizar Europa en una fecha posterior. Como no había poblaciones de neandertales en otros lugares, se extinguieron.

Reconstrucción de Homo neanderthalensis © GETTY IMAGES.


Referencias

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