HOMO NALEDI

Última revisión 22/12/2021

Taxonomía / datos

  • Reino: Animalia
  • Filo: Chordata
  • Subfilo: Vertebrata
  • Clase: Mammalia
  • Orden: Primates
  • Suborden: Haplorrhini
  • Infraorden: Simiiformes
  • Superfamilia: Hominoidea
  • Familia: Hominidae
  • Género: Homo
  • Especie: Homo naledi
  • Altura aproximada: 150 cm
  • Peso aproximado: 45 kg
  • Era(s): Pleistoceno
  • Posible hábitat: Se recuperaron pocos restos botánicos o faunísticos. Esto dificulta la reconstrucción del paleoambiente
  • Yacimientos / lugar de encuentro: Johannesburgo, África
  • Descubierto por: Lee Rogers Berger
  • Año de descubrimiento: 2015

Los restos de al menos 15 individuos se encontraron en el sistema de cuevas Rising Star en Sudáfrica y se anunciaron como una nueva especie humana en 2015. Los restos son el conjunto más grande de una sola especie de homínido descubierto hasta ahora en África. Homo naledi combina características primitivas con modernas y no es un antepasado directo de los humanos modernos.

Antecedentes del descubrimiento

Los restos datan de hace entre 335.000 y 236.000 años. Esto no representa el lapso de tiempo de esta especie, simplemente la edad de un número limitado de fósiles. Es probable que esta especie apareciera por primera vez mucho antes, posiblemente incluso hace 2 millones de años.

Se utilizaron diferentes técnicas de datación para determinar un rango de tiempo. La edad mínima de 236.000 años provino de series de luminiscencia y uranio estimuladas ópticamente que datan de formaciones de cuevas. La edad máxima de 335.000 años provino de la serie de uranio y la datación por resonancia de espín de electrones en tres dientes.

Las fechas no se anunciaron en la publicación original en 2015, sino en un documento separado en 2017. La falta de sedimentos u otros restos fósiles fácilmente datables en la cueva hizo que la evaluación inicial fuera difícil. El equipo esperó hasta que se completó el análisis esquelético porque el proceso de datación requería material de los dientes, por lo que se requieren restos dañinos para la descripción original. Las fechas fueron una sorpresa relativa considerando las muchas características primitivas del esqueleto.

Descubrimientos fósiles importantes

En 2013, dos espeleólogos recreativos Rick Hunter y Steven Tucker descubrieron huesos en la cueva Dinaledi del sistema de cuevas Rising Star, a 50 kilómetros al noroeste de Johannesburgo. Formaban parte de un equipo de «exploración», que informaba sobre posibles hallazgos interesantes al paleoantropólogo Lee Berger de la Universidad de Witwatersrand, Sudáfrica. En dos expediciones cortas en 2013 y 2014, llevadas a cabo por excavadoras pequeñas y muy delgadas con otro equipo sobre el suelo, se recuperaron 1550 huesos y dientes de 15 individuos, incluidos jóvenes, bebés y adultos.

Hunter y Tucker también encontraron 131 restos de al menos dos adultos y un menor en la cueva cercana de Lesedi en 2013 mientras exploraban durante las excavaciones de Dinaledi. Estos hallazgos se publicaron en un documento separado en 2017.

Tanto las cuevas de Dinaledi como de Lesedi están a casi 100 metros de la entrada y a casi 30 metros bajo tierra. Solo son accesibles a través de una serie de pasajes extremadamente estrechos. La cueva de Dinaledi tarda unos 30 minutos en llegar desde la entrada.

Con el número de individuos y los sexos y grupos de edad representados, el hallazgo es el conjunto más rico de homínidos fósiles asociados jamás descubierto en África. Como solo se excavaron pequeñas partes de ambas cuevas, quedan muchos más huesos para que las futuras expediciones se recuperen.

Los intentos de extraer ADN de los restos de H. naledi no han tenido éxito hasta ahora porque el ADN estaba demasiado degradado. Se esperaba que la extracción de ADN fuera posible ya que los restos solo están parcialmente fosilizados.

Muestras clave:

Dinaledi Hominin 1 (DH1); Este es el holotipo o espécimen tipo y comprende la calvaria parcial (casquete del cráneo), el maxilar parcial y la mandíbula casi completa de un presunto individuo masculino.

Paratipo craneal DH2

Paratipo craneal DH3 con mandíbula parcial. Individuo relativamente mayor y probablemente femenino con desgaste extremo de los dientes

Paratipo craneal DH4

Paratipo craneal DH5

Mano Dinaledi (H1): esta mano derecha casi completa fue descubierta en la articulación y todos los huesos están representados excepto el pisiforme.

LES1: cráneo relativamente completo encontrado en la cámara de Lesedi de un macho apodado Neo (‘regalo’ en el idioma sesotho). Tamaño del cerebro de aproximadamente 610 ml. Los restos poscraneales asociados de la localidad 102a probablemente pertenecen al mismo individuo y forman un esqueleto parcial con el cráneo.

Ejemplares esqueléticos de Dinaledi. La figura incluye aproximadamente todo el material incorporado en el diagnóstico, incluida la muestra de holotipo, paratipos y material referido. Estos componen 737 elementos anatómicos parciales o completos, muchos de los cuales constan de varias muestras reacondicionadas. El diseño del ‘esqueleto’ en el centro es un compuesto de varios individuos © Equipo de investigación de Lee Roger Berger.
Cráneo de Neo © Wits University/ John Hawks.
Mano y pie de Homo naledi © Wits University/ John Hawks.

Distribución

Todos los especímenes conocidos se han encontrado en las cámaras de Dinaledi y Lesedi en el sistema de cuevas Rising Star, a unos 50 kilómetros al noroeste de Johannesburgo, Sudáfrica.

Que significa el nombre

Homo es una palabra latina que significa ‘humano’ u ‘hombre’. Este es el mismo género que los humanos modernos y muestra la estrecha relación entre esta especie y la nuestra.

La palabra naledi significa ‘estrella’ en el idioma local Sotho, en referencia a la cueva en la que se encontraron los restos por primera vez.

Relaciones con otras especies

Si bien se reconoce que pertenece a la familia Homo, es difícil posicionar esta especie en relación con otros miembros de la familia debido al mosaico de similitudes y diferencias con los homínidos conocidos. No se considera un antepasado directo de los humanos modernos.

Los descubridores han propuesto dos escenarios:

H. naledi pertenece cerca de la base de la familia Homo. Tiene una serie de características primitivas en su anatomía y es muy similar a las primeras especies de Homo como H. habilis, H. rudolfensis y H. erectus . Este escenario significaría que H. naledi evolucionó hace unos 2 millones de años y sobrevivió, sin cambios, durante un largo período. Esto no es inaudito (ver Homo floresiensis).

H. naledi tenía un antepasado más moderno y está más estrechamente relacionado con los humanos modernos y arcaicos, lo que convierte a H. erectus en una rama más divergente del árbol genealógico de Homo.

La falta de fósiles de otros lugares o períodos de tiempo significa que es poco probable que el debate se resuelva pronto.

Dada la fecha relativamente tardía de los restos, es posible que algunas poblaciones humanas arcaicas existieran en la misma región que H. naledi; por ejemplo, los restos de Kabwe de Zambia y el cráneo de Florisbad de Sudáfrica. Sin embargo, no podemos estar seguros de que vivieran cerca o estuvieran en contacto entre sí. También es posible que H. naledi conociera a los humanos modernos, que aparecieron por primera vez en el sur y este de África hace unos 200.000 años. ¿Quizás los humanos modernos incluso contribuyeron a la extinción de H. naledi? Este es un escenario interesante que requiere más investigación y evidencia.

Características físicas clave

El esqueleto de H. naledi muestra una combinación única de características que fueron completamente inesperadas. Los hombros, las caderas y el torso conservan rasgos primitivos más parecidos a los de los australopitecinos. La parte inferior del cuerpo, el cráneo y los dientes muestran adaptaciones más parecidas a las humanas relacionadas con funciones como la locomoción, el uso de las manos y el procesamiento de alimentos. Varias características no se conocen en ninguna otra especie de homínido.

Tamaño y forma del cuerpo

Los machos adultos medían alrededor de 150 cm o 5 pies de alto y pesaban alrededor de 45 kg. Las hembras eran un poco más bajas y ligeras. El dimorfismo sexual fue limitado.

Postura erguida y locomoción bípeda

La parte superior del cuerpo era estructuralmente más primitiva que otras especies de Homo y más parecida a un australopitecino. Por ejemplo, la caja torácica era relativamente ancha como la de A. afarensis.

Cerebro

Tamaño del cerebro relativamente pequeño solo un poco más grande que el de un chimpancé: alrededor de 560 cc para los machos y 465 cc para las hembras

Las impresiones sugieren que, a pesar de su diminuto tamaño, el cerebro de H. naledi era similar en forma y estructura a los cerebros humanos modernos, que son tres veces más grandes. El lóbulo frontal era más similar al de un humano moderno que al de un simio. H. naledi tenía un cerebro asimétrico, que también se ve en los humanos modernos.

Cráneo

La forma general del cráneo es única, pero es más similar a las primeras especies de Homo como H. erectus y H. habilis.

Cierta quilla sagital (engrosamiento del hueso en la línea media de la parte frontal del cráneo; no confundir con crestas sagitales) en el cráneo. Las quillas ocurren en algunas especies como H. erectus, y ocasionalmente en H. heidelbergensis, pero son muy raras en los humanos modernos, probablemente debido a la tendencia al adelgazamiento general de los huesos craneales.

Las características homogéneas en el cráneo incluyen una cara media plana y una pequeña constricción posorbital (estrechamiento del cráneo detrás de las cuencas de los ojos)

Toro supraorbitario bien desarrollado (borde de la ceja), aunque con un arco débil

Carecía de la distintiva bóveda craneal larga y baja de H. erectus.

La parte posterior del cráneo estaba muy curvada, similar a la de un humano moderno

Mandíbulas y dientes

Las características de las mandíbulas y los dientes son en su mayoría consistentes con el género Homo y tienen adaptaciones Homo para una dieta de alta calidad.

Carecen de características derivadas de Homo posterior

Las raíces de los premolares tenían características primitivas.

Proporciones dentales primitivas en que el tercer molar es más grande que los otros molares, que se encuentran en los australopitecinos y los primeros Homo, pero no en las especies de Homo posteriores.

Los dientes son pequeños en comparación con las primeras especies de Homo , como H. habilis, H. rudolfensis y H. erectus, y de dimensiones similares a las de las especies de Homo posteriores, incluidos los humanos modernos.

Las coronas de los molares eran pequeñas con cinco cúspides, como los humanos modernos.

Los incisivos son de tamaño similar al Australopithecus, pero los caninos, molares y premolares son notablemente más pequeños.

Tiene dientes más pequeños, pero con mayor corona y más resistentes al desgaste que Australopithecus y Paranthropus.

Extremidades

Posición primitiva del hombro configurada en gran medida como australopitecinos que ayuda a escalar y colgarse.

Las manos tenían una combinación de características que no se veían en ningún otro homínido, pero en general eran más similares a las manos humanas modernas que H. habilis.

Dedos primitivos que eran relativamente largos y curvados y adecuados para escalar

Características más modernas en la muñeca, las palmas y los pulgares que pueden haber ayudado con el uso de herramientas y la manipulación de objetos

Pulgar relativamente largo con características únicas en el robusto primer metacarpiano (hueso del pulgar)

Las extremidades inferiores tenían una combinación única de características primitivas y derivadas, y algunas características solo se encuentran en esta especie.

En general, los huesos de las piernas eran largos y delgados, típicos de Homo, y tenían fuertes inserciones musculares típicas de la marcha bípeda moderna.

La parte superior del fémur era más parecida a una australopitatriz, pero era única en tener una depresión en la cara superior (parte superior) del cuello femoral

La parte inferior de la pierna tenía una fuerte unión del tendón del pie anserinus en la tibia, una característica única de esta especie.

Pies y tobillos eran similares a los de los humanos modernos, con arcos que indican un paso eficiente a larga distancia. Los huesos de los dedos de los pies estaban moderadamente curvados, más que en los humanos modernos.

Pelvis

Las hojas de la pelvis (ilia) ampliamente ensanchadas eran primitivas y similares a los australopitecinos, pero la parte inferior de la pelvis (ischia) se parecía más a la de un humano moderno.

Los huesos de la cadera eran más cortos de adelante hacia atrás en comparación con los humanos modernos

Estilo de vida

Cultura

Estos individuos claramente no vivían en la cueva en la que se encontraron sus restos fósiles ya que no había signos de ocupación como herramientas, comida o fuego. Esto dificulta la determinación de los elementos culturales de H. naledi.

Si el sitio no era un sitio habitable, ¿Qué estaban haciendo allí los restos? La respuesta a esto puede tener implicaciones interesantes para aspectos de la cultura de esta especie.

¿Enterrar a los muertos?

No hay evidencia, como marcas en los huesos, de que los depredadores hayan arrastrado o arrojado individuos a la cueva. Tampoco hay evidencia de que los restos fueran transportados o reubicados por agua o gravedad en la cueva. Uno de los aspectos más distintivos del sitio Rising Star es que H. naledi es la única especie animal mediana o grande que se encuentra allí. Los individuos podrían haber entrado en las cuevas y quedar atrapados, pero esto también es poco probable.

Es posible, como sugieren los descubridores, que los mismos Homo naledi entraran en la cueva y usaran las cámaras para depositar a sus muertos. Si este es el caso, entonces estos homínidos de cerebro pequeño exhibían un comportamiento repetido y deliberado. Cualquier contexto ritualista es difícil de determinar ya que no hay indicios de si el simbolismo o alguna evidencia de que los huesos fueron colocados deliberadamente como entierros. Bastantes expertos no están de acuerdo con esta interpretación y sugieren que pudo haber habido una entrada más accesible en el pasado o una que permitió el lavado de los restos. Sin embargo, el descubrimiento de H. naledi permanece en dos cámaras, muy separadas entre sí con sin conexión subterránea directa y difícil de alcanzar desde la superficie, es una evidencia convincente de una ubicación deliberada.

¿Usando fuego?

Si H. naledi ingresó repetidamente al sistema de cuevas Rising Star, es razonable suponer que tenían un uso controlado del fuego. Sin embargo, no hay evidencia de uso de fuego en las cámaras de Dinaledi o Lesedi. Otros sitios en Sudáfrica de más de un millón de años tienen tal evidencia, incluido Swartkrans, que está a solo 800 metros de las cuevas de Rising Star.

Medio ambiente y dieta

Los dientes y los músculos de la mandíbula inferior de H. naledi son mucho más pequeños que los de la mayoría de los australopitecinos, lo que sugiere una dieta que no requirió masticar mucho o procesar alimentos como pastos o juncos. Casi la mitad de los dientes tienen una o más astillas en la superficie del esmalte, lo que sugiere que comían con regularidad elementos duros y abrasivos o arena y suciedad ambiental. Dichos alimentos pueden incluir órganos de almacenamiento subterráneos que, si no se lavan, contendrían grandes cantidades de arena.

Se encontraron fósiles de H. naledi en un sitio restringido; se recuperaron pocos restos botánicos o faunísticos. Esto dificulta la reconstrucción del paleoambiente.

Reconstrucción de Homo naledi.


Referencias

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