HOMO ERECTUS

Última revisión 12/12/2021

Taxonomía / datos

  • Reino: Animalia
  • Filo: Chordata
  • Subfilo: Vertebrata
  • Clase: Mammalia
  • Orden: Primates
  • Suborden: Haplorrhini
  • Infraorden: Simiiformes
  • Superfamilia: Hominoidea
  • Familia: Hominidae
  • Género: Homo
  • Especie: H. erectus
  • Altura aproximada: 180 cm
  • Era(s): Pleistoceno inferior y medio
  • Posible hábitat: Frío y hábitats abiertos, con pastizales y estepas mixtas
  • Yacimientos: En China (Zhoukoudian, Jinniu Shan, Yiyuan, Yuanmou, Hexian, Chaoxian, Dali, Gongwanling, Yunxian, Maba, Bose Basin). En Java (Modjokerto, Sangirán, Trinil, Ngandong)
  • Descubierto por: Marie Eugène François Thomas Dubois
  • Año de descubrimiento: 1894

Los fósiles de estos humanos bajos y robustos, con su distintiva forma de cráneo y grandes cejas, se han encontrado principalmente en China e Indonesia.

Abunda el debate sobre si los fósiles asiáticos y los de África deben clasificarse juntos como Homo erectus o si los ejemplos africanos son lo suficientemente diferentes como para ser llamados Homo ergaster. La información de esta página se refiere específicamente al Homo erectus asiático.

Antecedentes del descubrimiento del Homo erectus

Edad del homo erectus

Las especies de Homo erectus vivieron hace entre 100.000 y 1,6 millones de años, aunque algunas estimaciones extienden esto a entre 35.000 y 1,8 millones de años.

Descubrimientos fósiles importantes

Después de años de buscar en Indonesia «el eslabón perdido», el holandés Eugene Dubois finalmente descubrió parte de un cráneo en 1891 (conocido como «Hombre de Java»). Creía que este fósil pertenecía a un ser humano antiguo y «recto», por lo que acuñó el nombre de especie erectus. Otros científicos descartaron esta interpretación y prefirieron enfatizar sus cualidades de simio. La opinión de Dubois fue validada cuando se descubrieron una serie de fósiles similares en China durante las décadas de 1920 y 1930.

Ejemplares importantes de Homo erectus

Sangiran 17: un cráneo de 1,2 millones de años descubierto en 1969 en Sangiran, Indonesia. Este cráneo de macho adulto es el cráneo de Homo erectus mejor conservado de Java.

Zhoukoudian 3: un casquete descubierto en 1929 en Zhoukoudian, China. El casquete de este adolescente se encontró originalmente en fragmentos. Cuando las piezas se unieron, mostraron que este joven individuo tenía un tamaño de cerebro de 915 centímetros cúbicos.

‘Java Man’ o Trinil 2: un casquete descubierto en 1891 por Eugene Dubois en Trinil, Indonesia. Este fósil fue apodado ‘Hombre de Java’ porque fue encontrado en la isla de Java. Es el ‘espécimen tipo’ o representante oficial de la especie.

‘Java Man’ o Trinil 2

Sangiran 2: un casquete de 1 millón de años descubierto en 1937 en Sangiran, Indonesia

‘Solo Man’ o Ngandong: un gorro descubierto en 1932 en Ngandong, Indonesia. Debido a que se desconoce su ubicación original exacta, las fechas de publicación oscilan entre los 35.000 y los 500.000 años. ‘Solo Man’ comparte similitudes con especímenes anteriores de Homo erectus de Sangiran y se considera que es un Homo erectus tardío.

‘Solo Man’ o Ngandong.

Mojokerto’ o Perning 1: un cráneo juvenil descubierto en 1936 en Mojokerto, Indonesia. Las fechas radiométricas han sugerido que el cráneo de este niño puede tener hasta 1,8 millones de años, lo que aumenta significativamente las fechas anteriores del Homo erectus en Asia. Sin embargo, esta fecha es debatida ya que la muestra de sedimento tomada para la datación se tomó unos 60 años después de la recolección del cráneo y los dos pueden provenir de diferentes niveles.

Zhoukoudian 5: un cráneo parcial descubierto en Zhoukoudian, China. Este cráneo fue reconstruido a partir de varias piezas encontradas en 1934, 1936 y 1966.

‘Hombre de Pekín’ descubierto en Zhoukoudian, China. El cráneo original del ‘Hombre de Pekín’ se reconstruyó utilizando una mezcla de fósiles masculinos y femeninos, mientras que la reconstrucción moderna de I. Tattersal y G. Sawyer combina piezas fósiles de hombres únicamente.

Sangiran 4: una mandíbula superior de 1,5 millones de años descubierta en 1939 en Sangiran, Indonesia. Los caninos eran más grandes que los que se encuentran en los humanos modernos. Este es uno de los ejemplares más antiguos de Sangiran.

Sangiran 1: una mandíbula inferior parcial de 1,5 millones de años descubierta en 1936 en Sangiran, Indonesia. Este es el primer fósil humano descubierto en Sangiran.

Que significa el nombre Homo erectus

Homo, es una palabra latina que significa ‘humano’ o ‘hombre’ y es el nombre del género o grupo de esta especie.

La segunda palabra del nombre científico de esta especie es erectus. Este nombre fue seleccionado para indicar la capacidad de esta especie para pararse y caminar en posición erguida o erguida.

Distribución del Homo erectus

Homo erectus es ahora uno de nuestros parientes humanos más conocidos con más de 40 especímenes excavados en Java y muchos más en sitios en China.

Sangiran en la isla de Java, es el sitio de Homo erectus más importante de Indonesia. Los restos de más de 80 personas se han encontrado aquí en varias localidades. La región fue ocupada por primera vez hace aproximadamente 1,6 millones de años.

El sitio de Zhoukoudian, 40 kilómetros al sur de Beijing en China, ha producido la mayor cantidad de fósiles de Homo erectus de cualquier localidad (unos 50 individuos están representados por los restos). Aproximadamente 100.000 artefactos de herramientas de piedra también estaban en la cueva. Se trataba principalmente de copos y herramientas para picar cuarzo y arenisca. Fue ocupado hace entre 200.000 y 750.000 años, aunque la evidencia sugiere que la ocupación fue esporádica en lugar de permanente. Las hienas y otros animales también utilizaron el sitio de la cueva.

Las excavaciones iniciales entre 1926 y 1937 arrojaron cinco casquetes, varios otros fragmentos de cráneo, 11 mandíbulas y más de 140 dientes. Casi todos estos fósiles se perdieron en 1941 cuando los japoneses invadieron China durante la Segunda Guerra Mundial. Afortunadamente, se habían realizado réplicas precisas de estos fósiles. Se excavaron fósiles adicionales de Homo erectus en Zhoukoudian después de la Segunda Guerra Mundial y desde entonces también se han excavado en sitios chinos como Hexian, Lantian y Nanjing.

Relaciones del Homo erectus con otras especies

Un número creciente de científicos ha redefinido la especie Homo erectus para que ahora solo contenga fósiles del este de Asia. Muchos de los fósiles africanos más antiguos antes conocidos como Homo erectus ahora se han colocado en una especie separada, Homo ergaster y esta especie se considera ancestral de Homo erectus. En la actualidad, se cree que el Homo erectus redefinido es una rama lateral de nuestro árbol genealógico, mientras que el Homo ergaster ahora se considera uno de nuestros antepasados ​​directos.

Sin embargo, algunos científicos aún apoyan la opinión de que todos estos especímenes son Homo erectus y que esta especie incluye individuos que varían en sus características y tienen una distribución generalizada tanto en el tiempo como en la ubicación geográfica.

Incluso existe un debate sobre si las dos poblaciones asiáticas de H.erectus representan la misma especie. Antes de la década de 1950, los fósiles de Java se conocían como Pithecanthropus erectus y los de China se llamaban Sinanthropus pekinensis . Muchos de los primeros hallazgos también tenían apodos tomados de los lugares donde fueron encontrados, como ‘Peking Man’, ‘Java Man’ y ‘Solo Man’. En la década de 1950 todos fueron colocados en una sola especie, Homo erectus, pero algunos científicos todavía creen que los especímenes representan diferentes especies o subespecies y usan el nombre de Homo pekinensis para los fósiles chinos.

Incluso si las poblaciones en Indonesia y China fueran de la misma especie, ahora se propone la idea de que las poblaciones no estaban conectadas y que la población china llegó más tarde que la indonesia y procedía de una fuente diferente. Inicialmente, se creía que el H. erectus asiático se originó con un grupo que se dispersó de una sola fuente en África.

Características físicas clave del Homo erectus

Esta especie tenía un esqueleto robusto que en general era similar al de los humanos modernos. Sin embargo, los cráneos de Homo erectus eran bastante diferentes a los de los humanos modernos.

Reconstrucción de un Homo erectus © Museum Tautavel de Francia.

Tamaño y forma del cuerpo

El cuerpo (conocido sólo por los especímenes chinos) tendía a ser más bajo y rechoncho que el de los humanos modernos.

Cerebro

Mostró un aumento de tamaño con respecto a las especies anteriores y promedió alrededor de 1050 centímetros cúbicos

La estructura del cerebro era similar a la de los humanos modernos.

Cráneo

La cara era grande con una frente baja e inclinada, una enorme arista de cejas y una nariz ancha y plana.

El cráneo era ancho y largo con ángulos agudos en la parte posterior, a diferencia de la curva que se encuentra en los humanos modernos.

Los huesos del cráneo eran muy gruesos y formaban una pequeña cresta central, conocida como quilla de línea media, a lo largo de la parte superior del cráneo.

Mandíbulas y dientes

La mandíbula era grande y gruesa sin un mentón puntiagudo.

Los dientes molares tenían raíces grandes pero estaban disminuyendo hacia un tamaño más moderno.

Extremidades

Las extremidades eran como las de los humanos modernos, aunque los huesos eran más gruesos, lo que sugiere un estilo de vida físicamente exigente.

Estilo de vida del homo erectus

Cultura

Las herramientas de piedra más antiguas conocidas utilizadas por Homo erectus se fabricaron en China hace aproximadamente un millón de años. Estas herramientas eran simples picadoras y hojuelas (tecnología Modo 1). Las herramientas gradualmente se hicieron más pequeñas con el tiempo y llegaron a incluir una mayor variedad de diseños. Herramientas bifaciales más complejas (tecnología de Modo 2) como las fabricadas por la gente de Homo heidelbergensis de Eurasia hicieron una aparición limitada en partes del norte de China. Esto puede indicar un breve período de contacto entre estos diferentes pueblos.

Se han encontrado relativamente pocas herramientas de piedra en el este de Asia en comparación con Asia occidental, África y Europa, pero es posible que se hayan fabricado en su lugar herramientas hechas de materiales no duraderos como el bambú.

Las piedras quemadas y los huesos de animales, los depósitos de carbón y cenizas indican que estas personas pueden haber usado fuego hace unos 500.000 años, pero es difícil probar si este uso fue controlado.

Medio ambiente y dieta

China experimentó cambios climáticos significativos durante el período de ocupación de Zhoukoudian. Estos cambios incluyeron tres períodos glaciares fríos con duras temperaturas invernales. El enfriamiento y secado que ocurrieron en estos períodos glaciales trajo una expansión de hábitats abiertos, con pastizales y estepas mixtas. Estos entornos favorecieron a los grandes animales de pastoreo, que habrían sido cazados por Homo erectus.

Java, por otro lado, tenía un clima más cálido. Los bajos niveles del mar hace aproximadamente 1,6 millones de años (cuando esta área fue ocupada por primera vez por H.erectus) puede haber visto a Indonesia unirse al sudeste asiático continental.

Se han encontrado restos de comidas en algunos sitios de Homo erectus en China. Estos muestran que comían grandes cantidades de carne complementada con alimentos vegetales y, en general, tenían una dieta similar a la de los primeros humanos modernos.

Escultura de Peking Man (Homo erectus) © Elisabeth Daynes.


Referencias

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