MISTERIO RESUELTO: LAS HUELLAS DEL SITIO A EN LAETOLI, TANZANIA, SON DE LOS PRIMEROS HUMANOS, NO DE OSOS

Última revisión 15/09/2022

La evidencia inequívoca más antigua de caminar erguido en el linaje humano son las huellas descubiertas en Laetoli, Tanzania en 1978, por la paleontóloga Mary Leakey y su equipo. Las vías bípedas datan de hace 3,7 millones de años. Otro conjunto de huellas misteriosas fue excavado parcialmente en el cercano Sitio A en 1976, pero descartado como posiblemente hecho por un oso. Una excavación reciente de las huellas del Sitio A en Laetoli y un análisis comparativo detallado revelan que las huellas fueron hechas por un humano primitivo, un homínido bípedo, según un nuevo estudio publicado en  Nature. Esta investigación fue financiada en parte de The Leakey Foundation.

Modelo del sitio A de Laetoli usando fotogrametría que muestra cinco huellas de homínidos (a); y mapa de contorno correspondiente del sitio en Laetoli, Tanzania, generado a partir de un escaneo de superficie en 3D (b); mapa que muestra Laetoli, que se encuentra dentro del Área de Conservación de Ngorongoro en el norte de Tanzania, al sur de Olduvai Gorge (c); mapas topográficos de huella A2 (d) y huella A3 (e). Imágenes (a) y (b) de Austin C. Hill y Catherine Miller. Imagen (c): Ilustración con GoogleMaps de Ellison McNutt. Imágenes (d) ye) de Stephen Gaughan y James Adams.

«Dada la creciente evidencia de diversidad locomotora y de especies en el registro fósil de homínidos durante los últimos 30 años, estas impresiones inusuales merecían otra mirada», dice el autor principal  Ellison McNutt, profesor asistente de instrucción en el Heritage College of Osteopathic Medicine de la Universidad de Ohio. Comenzó el trabajo como estudiante de posgrado en Ecología, Evolución, Medio Ambiente y Sociedad en Dartmouth College, donde se centró en la biomecánica de caminar en los primeros humanos y usado la anatomía comparada, incluida la de los osos, para comprender cómo el hueso del talón contacta con el suelo (una posición del pie llamada «plantigrady»).

McNutt estaba fascinado por las huellas bípedas (caminar erguido) en el sitio Laetoli A. Laetoli es famosa por su impresionante recorrido de huellas de homínidos en los sitios G y S, que generalmente se aceptan como  Australopithecus afarensis, la especie del famoso esqueleto parcial «Lucy» Pero debido a que las huellas en el Sitio A eran tan diferentes, algunos investigadores pensaron que fueron hechas por un oso joven que caminaba erguido sobre sus patas traseras.

Para determinar el creador de las huellas del Sitio A, en junio de 2019, un equipo de investigación internacional liderado por el coautor Charles Musiba, becario de la Fundación Leakey y profesor asociado de antropología en la Universidad de Colorado en Denver, fue a Laetoli, donde re excavó y limpió completamente las cinco huellas consecutivas. Identificaron evidencia de que las huellas fósiles fueron hechas por un homínido, incluida una gran impresión en el talón y el dedo gordo del pie. Las huellas se midieron, fotografiaron y escanearon en 3D.

Los investigadores compararon las huellas del Sitio A de Laetoli con las huellas de osos negros (Ursus americanus), chimpancés (Pan troglodytes) y humanos  (Homo sapiens).

Se asociaron con los coautores Ben y Phoebe Kilham, quienes dirigen el  Kilham Bear Center, un centro de rescate y rehabilitación para osos negros en Lyme, New Hampshire. Identificaron cuatro osos negros juveniles semisalvajes en el Centro, con pies de tamaño similar al de las huellas del Sitio A. Cada oso fue atraído con jarabe de arce o salsa de manzana, para que se pusieran de pie y  caminaran sobre sus dos patas traseras  por un sendero lleno de barro para capturar sus huellas.

El grupo obtuvo más de 50 horas de video sobre osos negros salvajes. Los osos caminaron en dos pies menos del 1% del tiempo total de observación, por lo que es poco probable que un oso haya dejado las huellas en Laetoli, especialmente dado que no se encontraron huellas de este individuo caminando sobre cuatro patas.

“Cuando los osos caminan, dan pasos muy amplios, tambaleándose de un lado a otro”, dice el autor principal  Jeremy DeSilva, profesor asociado de antropología en Dartmouth y becario de la Fundación Leakey. «No se puede caminar con un paso similar al de las huellas del Sitio A, ya que la musculatura de la cadera y la forma de la rodilla no les permite ese tipo de movimiento y equilibrio». Los talones de los osos se estrechan y sus dedos y pies tienen forma de abanico, mientras que los primeros pies humanos están cuadrados y tienen un dedo gordo prominente, según los investigadores. Sin embargo, curiosamente, las huellas del Sitio A registran a un homínido cruzando una pierna sobre la otra mientras caminaba, un paso llamado «paso cruzado».

«Aunque los humanos no suelen cruzar pasos cruzados, este movimiento puede ocurrir cuando uno está tratando de restablecer el equilibrio», dice McNutt. «Las huellas del Sitio A pueden haber sido el resultado de un homínido caminando por un área que era una superficie desnivelada».

Basado en huellas recolectadas de chimpancés semi-salvajes en Ngamba Island Chimpanzee Sanctuary en Uganda y dos juveniles cautivos en Stony Brook University, el equipo encontró que los chimpancés tienen talones relativamente estrechos en comparación con su antepié, un rasgo compartido en común con los osos. Pero las huellas de Laetoli, incluidas las del Sitio A, tienen tacones anchos en relación con el antepié.

Imagen de la huella A3 de Laetoli (a la izquierda) e imagen de un molde de la huella de Laetoli G1 (a la derecha). El análisis muestra similitudes en la longitud de las huellas de Laetoli A3 y G, pero diferencias en el ancho del antepié, siendo la primera más ancha. Imagen de la izquierda de Jeremy DeSilva y de la derecha de Eli Burakian / Dartmouth.

Las huellas del Sitio A también contenían las impresiones de un dedo gordo del pie grande y un segundo dedo más pequeño. La diferencia de tamaño entre los dos dígitos era similar a la de los humanos y los chimpancés, pero no a la de los osos negros. Estos detalles muestran además que las huellas probablemente fueron hechas por un homínido que se movía sobre dos patas. Pero al comparar las huellas de Laetoli en el Sitio A y las proporciones inferidas del pie, la morfología y la forma de andar probable, los resultados revelan que las huellas del Sitio A son distintas de las de  Australopithecus afarensis  en los Sitios G y S.

“A través de esta investigación, tenemos ahora evidencia concluyente de las huellas del Sitio A de que había diferentes especies de homínidos caminando bípedos en este paisaje pero de diferentes maneras en diferentes pies”, dice DeSilva, quien se enfoca en los orígenes y la evolución del caminar humano. «Tenemos esta evidencia desde la década de 1970. Solo fue necesario redescubrir estas maravillosas huellas y un análisis más detallado para llegar aquí».

Sendero de huellas.
Huella.


Referencias

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