AUSTRALOPITHECUS PROMETHEUS

Última revisión 17/04/2022

Taxonomía / datos

  • Reino: Animalia
  • Filo: Chordata
  • Clase: Mammalia
  • Orden: Primates
  • Familia: Hominidae
  • Subfamilia: Homininae
  • Tribu: Hominini
  • Subtribu: Hominina
  • Género: Australopithecus
  • Especie: A. prometheus
  • Altura aproximada: 120 – 130 cm
  • Era(s): Plioceno
  • Yacimientos: Sterkfontein, Sudáfrica
  • Descubierto por: Ronald J. Clarke
  • Año de descubrimiento: 1994

Little Foot o Stw 573 es el sobrenombre y el número de serie que se dan al esqueleto fósil extraordinariamente completo de un homínido que se encontró entre 1994-1998 en el sistema de cuevas de Sterkfontein, Sudáfrica.

Descubrimiento

El espécimen original de Little Foot se encontró por el paleoantropólogo Ronald J. Clarke en 1994, mientras buscaba en cajas de fragmentos de fósiles del yacimiento de Sterkfontein etiquetados como ‘Cercopitecoides’. Estos fragmentos procedían de la gruta de Silberberg Grotto, una gran caverna en el sistema kárstico de Sterkfontein. Determinó cuatro huesos del pie (astrágalo, escafoides, cuneiforme medial y primer metatarso) que eran inconfundiblemente de homínido y muy probablemente del mismo individuo. Se les describió como pertenecientes al género Australopithecus, y catalogado como Stw 573.

Debido al diminuto tamaño de los huesos, recibieron el apodo de «Little Foot». Clarke encontró otros huesos del mismo individuo en bolsas separadas en 1997, incluyendo un fragmento derecho de la tibia distal, que había sido claramente desgajado del resto del cuerpo. Dos preparadores de fósiles y asistentes de Clarke, Stephen Motsumi y Nkwane Molefe, fueron enviados a Silberberg Grotto para intentar encontrar el resto de la tibia. En dos días encontraron la parte restante del hueso, que sobresalía de la roca en la parte baja de la gruta. Una excavación cuidadosa condujo al descubrimiento de un cráneo completo con su mandíbula en articulación, así como otros huesos pertenecientes a las extremidades.

Little Foot o Stw 573

Estos hallazgos fueron anunciados a la prensa en 1998, lo que llevó a una considerable atención por parte de los medios de comunicación mundiales.

Los siguientes trabajos han descubierto un esqueleto relativamente completo, el 90%, incluyendo el antebrazo y una mano en articulación, partes de la pelvis, costillas y vértebras, un húmero completo y la mayoría de los huesos de las extremidades inferiores. Las excavaciones continúan y es probable finalmente se obtenga un esqueleto más completo que el famoso de Australopithecus afarensis conocido como «Lucy», del yacimiento de Hadar (Etiopía).

Ronald Clarke afirma que Little Foot no pertenece ni a Australopithecus afarensis ni a Australopithecus africanus, sino a otra especie de Australopithecus que se encontró previamente en Makapansgat y en el miembro cuatro de Sterkfontein, representada por numerosos restos, como StW 252 o StW 505 y aún no descrita con precisión, pero que fue designada por Raymond Dart en 1948 como Australopithecus prometheus.

Datación

La compleja geología de Sterkfontein dificulta la datación precisa de Stw 573. No hay tobas volcánicas que aseguren una datación radiométrica segura, y las secuencias paleomagnéticas son incompletas. En el sitio en que estaba el esqueleto había huecos que se rellenaron por múltiples generaciones de flujos de piedra. Debido a esta complejidad, se ha dado un considerable debate en la literatura científica sobre la antigüedad de Stw 573. Las estimaciones oscilan desde hace 4 millones de años, sobre la base de Al26 cosmogénico y datación radiométrica por Be10, y 2,2 millones por datación radiométrica plomo/uranio. Una inversión del campo magnético arroja una cifra para los fósiles de 3,3 millones de años.

Cráneo de Little foot en la cueva de Sterkfontein donde se encontró.

Características

Se trata de una mujer de 1,20-1,30 metros de altura, cuyas extremidades inferiores son más largas que las extremidades superiores. Esta es la primera vez que se obtienen estos datos en el registro fósil.

Su cadera es moderna y es capaz de transmitir grandes fuerzas desde sus piernas, además sus manos eran muy grandes. Su cuerpo sugiere un andar bípedo y, al mismo tiempo, tenían una gran habilidad para subirse a los árboles.

Resumen

Aquí tenemos la primera descripción anatómica completa del cráneo StW 573 de Australopithecus de 3,67 millones de años de antigüedad que se recuperó con su esqueleto de la brecha del Miembro 2 de Sterkfontein en la Gruta de Silberberg. El análisis demuestra que es más similar en múltiples caracteres morfológicos clave a un grupo de fósiles del Miembro 4 de Sterkfontein y Makapansgat que aquí se distinguen taxonómicamente como Australopithecus prometheus. Este taxón contrasta con otro grupo de fósiles de aquellos yacimientos asignados a Australopithecus africanus. Las razones anatómicas por las que estos grupos no deben agruparse (como se hace con frecuencia con los fósiles de Sudáfrica) se discuten en detalle.En apoyo de esta taxonomía, también presentamos por primera vez un paladar recién reconstruido de A. africanus (StW 576 del Miembro 4 de Sterkfontein), que tiene una dentición permanente y única completa. El cráneo StW 573 también tiene ciertas similitudes con otros fósiles de Australopithecus anteriores en África Oriental, asignados a Australopithecus afarensis y Australopithecus anamensis, que se discuten. Una de sus características más interesantes es un patrón de desgaste dental anterior muy pronunciado diferente al encontrado en A. africanus pero parecido al encontrado en A. anamensis en 4,17 Ma. Debido a que el cráneo StW 573 está asociado con un esqueleto casi completo que también se describe por primera vez en este número especial, ahora podemos usar este individuo para mejorar nuestra comprensión de más fragmentos en el registro fósil de Australopithecus en Sudáfrica.



Referencias

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