¿QUÉ ES LA EVOLUCIÓN HUMANA?

Última revisión 13/09/2022

La evolución humana es el largo proceso de cambio por el cual las personas se originaron a partir de antepasados ​​simiescos. La evidencia científica muestra que los rasgos físicos y de comportamiento compartidos por todas las personas se originaron a partir de antepasados ​​simiescos y evolucionaron durante un período de aproximadamente seis millones de años. Uno de los primeros rasgos humanos definitorios, el bipedalismo, la capacidad de caminar sobre dos piernas, evolucionó hace más de 4 millones de años. Otras características humanas importantes, como un cerebro grande y complejo, la capacidad para fabricar y utilizar herramientas y la capacidad para el lenguaje, se desarrollaron más recientemente. Muchos rasgos avanzados, incluida la expresión simbólica compleja, el arte y la diversidad cultural elaborada, surgieron principalmente durante los últimos 100.000 años.

Los humanos somos primates. Las similitudes físicas y genéticas muestran que la especie humana moderna, el Homo sapiens, tiene una relación muy estrecha con otro grupo de especies de primates, los simios. Los humanos y los grandes simios (grandes simios) de África, los chimpancés (incluidos los bonobos, o los llamados «chimpancés pigmeos») y los gorilas, comparten un antepasado común que vivió hace entre 8 y 6 millones de años. Los seres humanos evolucionaron por primera vez en África y gran parte de la evolución humana ocurrió en ese continente. Los fósiles de los primeros humanos que vivieron hace entre 6 y 2 millones de años provienen en su totalidad de África.

La mayoría de los científicos reconocen actualmente entre 15 y 20 especies diferentes de humanos primitivos. Sin embargo, no todos los científicos están de acuerdo sobre cómo se relacionan estas especies o cuáles simplemente se extinguieron. Muchas especies humanas primitivas, ciertamente la mayoría de ellas, no dejaron descendientes vivos. Los científicos también debaten sobre cómo identificar y clasificar especies particulares de humanos primitivos y sobre qué factores influyeron en la evolución y extinción de cada especie.

Los primeros humanos emigraron por primera vez de África a Asia probablemente hace entre 2 y 1,8 millones de años. Entraron en Europa algo más tarde, entre 1,5 millones y 1 millón de años. Las especies de humanos modernos poblaron muchas partes del mundo mucho más tarde. Por ejemplo, la gente llegó por primera vez a Australia probablemente en los últimos 60.000 años y a las Américas en los últimos 30.000 años más o menos. Los inicios de la agricultura y el surgimiento de las primeras civilizaciones ocurrieron en los últimos 12.000 años.

PALEOANTROPOLOGÍA

La paleoantropología es el estudio científico de la evolución humana. La paleoantropología es un subcampo de la antropología, el estudio de la cultura humana, la sociedad y la biología. El campo implica la comprensión de las similitudes y diferencias entre los humanos y otras especies en sus genes, forma corporal, fisiología y comportamiento. Los paleoantropólogos buscan las raíces de los rasgos físicos y el comportamiento humanos. Buscan descubrir cómo la evolución ha dado forma a los potenciales, tendencias y limitaciones de todas las personas. Para muchas personas, la paleoantropología es un campo científico apasionante porque investiga el origen, durante millones de años, de los rasgos universales y definitorios de nuestra especie. Sin embargo, algunas personas encuentran preocupante el concepto de evolución humana porque puede parecer que no encaja con las creencias religiosas y otras creencias tradicionales sobre cómo las personas, otros seres vivos, y el mundo llegó a existir. Sin embargo, muchas personas han llegado a reconciliar sus creencias con la evidencia científica.

Los primeros fósiles humanos y restos arqueológicos ofrecen las pistas más importantes sobre este antiguo pasado. Estos restos incluyen huesos, herramientas y cualquier otra evidencia (como huellas, evidencia de hogares o marcas de carnicería en huesos de animales) dejadas por personas anteriores. Por lo general, los restos se enterraron y se conservaron de forma natural. Luego se encuentran en la superficie (expuestos por la lluvia, los ríos y la erosión eólica) o excavando en el suelo. Al estudiar los huesos fosilizados, los científicos aprenden sobre la apariencia física de los humanos anteriores y cómo cambió. El tamaño de los huesos, la forma y las marcas dejadas por los músculos nos dicen cómo esos predecesores se movían, sostenían herramientas y cómo cambió el tamaño de sus cerebros durante mucho tiempo. La evidencia arqueológica se refiere a las cosas que las personas anteriores hicieron y los lugares donde los científicos las encuentran. Al estudiar este tipo de evidencia.

EL PROCESO DE EVOLUCIÓN

El proceso de evolución involucra una serie de cambios naturales que hacen que las especies (poblaciones de diferentes organismos) surjan, se adapten al medio y se extingan. Todas las especies u organismos se han originado mediante el proceso de evolución biológica. En los animales que se reproducen sexualmente, incluidos los humanos, el término especie se refiere a un grupo cuyos miembros adultos se cruzan regularmente, lo que resulta en una descendencia fértil, es decir, una descendencia capaz de reproducirse. Los científicos clasifican cada especie con un nombre científico único de dos partes. En este sistema, los humanos modernos se clasifican como Homo sapiens.

La evolución ocurre cuando hay un cambio en el material genético – la molécula química, el ADN – que se hereda de los padres, y especialmente en las proporciones de diferentes genes en una población. Los genes representan los segmentos de ADN que proporcionan el código químico para producir proteínas. La información contenida en el ADN puede cambiar mediante un proceso conocido como mutación. La forma en que se expresan determinados genes, es decir, cómo influyen en el cuerpo o el comportamiento de un organismo, también puede cambiar. Los genes afectan la forma en que se desarrolla el cuerpo y el comportamiento de un organismo durante su vida, y es por eso que las características heredadas genéticamente pueden influir en la probabilidad de supervivencia y reproducción de un organismo.

La evolución no cambia a ningún individuo. En cambio, cambia los medios heredados de crecimiento y desarrollo que caracterizan a una población (un grupo de individuos de la misma especie que viven en un hábitat particular). Los padres transmiten cambios genéticos adaptativos a su descendencia y, en última instancia, estos cambios se vuelven comunes en toda la población. Como resultado, la descendencia hereda esas características genéticas que aumentan sus posibilidades de supervivencia y su capacidad para dar a luz, lo que puede funcionar bien hasta que cambie el entorno. Con el tiempo, el cambio genético puede alterar la forma de vida general de una especie, como lo que come, cómo crece y dónde puede vivir. La evolución humana tuvo lugar a medida que nuevas variaciones genéticas en las poblaciones de antepasados ​​tempranos favorecieron nuevas habilidades para adaptarse al cambio ambiental y, por lo tanto, alteraron la forma de vida humana.

VENIMOS DEL MONO, SÍ. PERO NO DEL CHIMPANCÉ

*…Antes de seguir me gustaría hacer un breve inciso y discutir la vieja idea de que venimos del mono. Este enunciado sintético subsume la noción popular del hecho de descender evolutivamente de antepasados primates; las más de las veces usada en contraposición a una preconcepción creacionista. Sin embargo, la idea de que venimos del mono está, por lo general, mal entendida. Por supuesto que descendemos de antepasados primates. Pero no venimos de ninguna especie de mono actualmente viva. Una anécdota personal puede ilustrar lo que pretendo decir. Hace ya bastantes años me preguntaba mi abuelo, incómodo e incrédulo ante su dificultad de entender la lógica del proceso evolutivo humano: «Si la evolución es cierta, ¿por qué no siguen saliendo humanos de los monos?’ (Queriendo decir de los chimpancés; en el imaginario popular, el mono del que venimos se encarna en estos animales). «¿Por qué no siguen evolucionando los monos en hombres?» Una pregunta, por cierto, a la que se enfrentan con frecuencia los profesores de instituto ante sus alumnos. Mi respuesta ese día no fue del todo aclaratoria, y ya lo siento. Creo que hoy respondo mejor diciendo: sencillamente, nunca salieron humanos de los monos (los chimpancés). Los chimpancés nunca fueron nuestros antepasados. Son, en un sentido amplio, nuestros hermanos evolutivos. Ambas especies descendemos de un antepasado común que vivió en las selvas africanas del Mioceno. El género Pan (chimpancés) y el género Homo (humanos) compartimos un antepasado común a partir del cual cada linaje siguió su propio rumbo. Los chimpancés son especies vivas que tienen su propia historia evolutiva. Por cierto, sigue siendo una asignatura pendiente de la paleontología humana el documentar con fósiles esta historia. Solo conocemos dos incisivos y un fragmento de molar de chimpancé fósil procedente de la formación Kapturin, Tugen Hills —Baringo, Kenia— con una antigüedad de 0,54 ma. Ellos siguieron su curso evolutivo, el cual quizá les ha llevado al borde de una extinción cercana. Nosotros hemos seguido el nuestro.

La idea de asociar a los chimpancés actuales con la expresión venimos del mono arraiga en una idea antigua, equivocada, pero extraordinariamente anclada en nuestro pensamiento. Se trata de una noción preevolucionista que se fundamenta en Aristóteles y fue formulada en la Edad Media. Me refiero a la noción de la gran cadena de los seres o Scala Naturae, que ordena a los seres vivos en una secuencia lineal y ascendente, en la que se incrusta la noción de complejidad creciente y progreso. Es en esta noción donde se instala el concepto equívoco de eslabón perdido, con el que se expresa el vínculo intermedio de la cadena de la vida entre los monos y nosotros. La gran cadena de los seres, muy arraigada en el pensamiento occidental, se expresa de forma paradigmática en todos esos esquemas lineales de la evolución humana perpetuados hasta la saciedad, incluso en logos de diseño de instituciones académicas de reciente creación. Del mono peludo que anda a cuatro patas al humano actual, erguido y lampiño, por lo general varón y blanco. Como alternativa, en este libro nos alineamos con los modelos centrados en la diversificación de las especies y por eso nuestra portada descarta la representación lineal de la evolución humana.

La evolución de los homínidos la entendemos hoy como un proceso de bifurcaciones sucesivas que podemos visualizar como las ramas de un árbol. Cada bifurcación origina dos linajes evolutivos en cuya base se localiza un hipotético antepasado común de esos dos linajes. Si nos concentramos en nuestra relación con los simios africanos visualizamos el proceso evolutivo como la bifurcación de las poblaciones de un hipotético antepasado común que dio origen, por un lado, al linaje de los gorilas y, por otro, al linaje de unos simios que, en su posterior evolución, darán lugar al ancestro común exclusivo de chimpancés y humanos. Desde este último antepasado común de chimpancés y humanos (UAC Homo-Pan) tendrá lugar una nueva bifurcación (división de poblaciones) que dará origen de nuevo a dos ramas. Por un lado, al linaje de los chimpancés Y, Por el otro, al linaje de los homininos, del que eventualmente surgirá la especie humana. Así, entendemos la evolución como una sucesión jerarquizada de antepasados comunes de los que fueron divergiendo linajes, algunos con representantes vivos, muchos otros extintos antes del presente…

LISTA DE ESPECIES

Género Sahelanthropus

  • Sahelanthropus tchadensis

Género Orrorin

  • Orrorin tugenensis

Género Ardipithecus

  • Ardipithecus kadabba
  • Ardipithecus ramidus

Género Kenyanthropus

  • Kenyanthropus platyops

Género Australopithecus

  • Australopithecus anamensis
  • Australopithecus afarensis
  • Australopithecus deyiremeda
  • Australopithecus bahrelghazali
  • Australopithecus prometheus
  • Australopithecus africanus
  • Australopithecus garhi
  • Australopithecus sediba

Género Paranthropus

  • Paranthropus aethiopicus
  • Paranthropus boisei
  • Paranthropus robustus

Género Homo

  • Homo gautengensis
  • Homo rudolfensis
  • Homo habilis
  • Homo ergaster
  • Homo erectus
  • Homo georgicus
  • Homo naledi
  • Homo antecessor
  • Homo heidelbergensis/preneandertales
  • Homo rhodesiensis/bodoensis
  • Homo neanderthalensis
  • Denisovanos
  • Homo floresiensis
  • Homo luzonensis
  • Homo sapiens


Referencias

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